«El cielo es la única ventana que tenemos para sumergirnos en la inmensidad del universo. Si la cerramos, nos quedaremos atrapados en nuestros propios límites y con nuestras propias barreras.» - Silvana Teresa Tapia Panigua

La historia de la ciencia astronómica es fascinante.

Pensar que los mayas y los antiguos griegos usaban técnicas de observación y cálculos para estudiar e incluso predecir órbitas y eclipses, hace más de dos mil años, parece imposible. Considerar que los astrofísicos podrían postular la existencia de planetas y estrellas particulares antes de que pudieran siquiera verlos también resulta inverosímil.

Todo este conocimiento que en estos días damos por sentado, que la gravedad es una cosa, que hay ocho planetas en nuestro sistema solar, que nuestra galaxia, la Vía Láctea, es solo una entre miles de millones, se basa en descubrimientos. Descubrir cosas no resulta tarea sencilla.

En este artículo, echaremos un vistazo al lento desarrollo de nuestro conocimiento sobre astronomía y astrofísica. Desde los días de los primeros telescopios rudimentarios, con los que mirábamos el cosmos, hasta nuestros días, donde tenemos lanzaderas puestas en órbita fuera de nuestro sistema solar.

La astronomía cuenta con una larga historia y se basa menos en descubrimientos geniales, aunque hay algunos, y más en la lenta acumulación y el intercambio de conocimientos. De hecho, en esto se basa el trabajo de un astrofísico y la ciencia en general.

Echemos un vistazo a algunos de los grandes pasos hacia adelante en nuestro conocimiento cosmológico y astrofísico.

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Aristarco de Samos y el universo heliocéntrico - 270 a.C.

Los astrónomos se vieron obstaculizados durante mil quinientos años debido a la influencia de Ptolomeo, el matemático, geógrafo y astrónomo griego. Aunque indudablemente era un hombre increíblemente inteligente, su compromiso con el modelo geocéntrico del universo, y su autoridad intelectual general, hizo que los científicos navegaran en la dirección equivocada durante siglos.

Trescientos años antes que él, Aristarco, otro pensador griego, había propuesto en cambio el modelo heliocéntrico, que sugería que la Tierra gira alrededor del Sol. Si no lo hubieran ignorado, este habría sido un gran avance científico.

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Sistema Solar
El Sol se encuentra en el centro del Sistema Solar, no la Tierra.

Tycho Brahe y una supernova - 1572

Una idea muy común entre los científicos de aquella época era que «los cielos» no podían cambiar. Sin embargo, Tycho Brahe, el astrónomo holandés, cambió dicha perspectiva cuando fue testigo de una supernova.

En ese momento, lo llamó stella nova, una nueva estrella. A partir de entonces, nos dimos cuenta de que las cosas en el universo podían cambiar.

El primer telescopio refractor - 1608

Al comienzo de lo que se convirtió en una revolución en la astronomía, un fabricante de gafas holandés llamado Hans Lippershey intentó patentar un telescopio basado en la refracción.

No tuvo éxito, pero sus diseños se extendieron por Europa y se convirtieron en la base de las tecnologías de observación del futuro.

Los descubrimientos de Galileo - 1610

Copérnico pasó desapercibido a pesar de sus teorías sobre astronomía. En 1543, ya había sugerido que, en realidad, al igual que ya sugirió Aristarco, la Tierra giraba alrededor del Sol. Sin embargo, sus teorías no ganaron terreno hasta que Galileo Galilei finalmente las probó en 1610.

Con su propio telescopio, observó unas manchas en el sol y cuatro de las lunas de Júpiter. Sin embargo, no a todos les gustaron sus descubrimientos, y la Iglesia lo persiguió toda su vida, alegando que era un hereje.

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Isaac Newton y su libro sobre la gravedad - 1687

Uno de los grandes avances científicos de la historia fue el que propició Isaac Newton, el hombre de la manzana.

Sin embargo, sus descubrimientos fueron un poco más sofisticados que una simple manzana. Su trabajo explica las fuerzas que actúan entre todos los objetos celestes, al mismo tiempo que propone leyes generales de movimiento.

Sus ideas fueron la base de la física hasta Einstein a principios del siglo XX.

Sin la manzana, nunca habríamos descubierto la gravedad.

El descubrimiento de Urano - 1781

Otra ruptura con la física y la astronomía del mundo antiguo se produjo en 1781, cuando William Herschel descubrió Urano.

La importancia de dicho acontecimiento fue tal que superó cualquier descubrimiento de otro objeto planetario. Más bien fue la primera vez que los científicos tuvieron que expandir su idea de lo que era el Sistema Solar, ya que anteriormente se pensaba que este terminaba en Saturno.

El primer espectrómetro - 1814

En el siglo XIX abundan los inventos. Uno de los más importantes fue el espectrómetro de Joseph van Fraunhofer, el primer instrumento utilizado para observar y analizar los materiales de los que están hechas las estrellas.

La espectroscopia estelar analiza la luz emitida por las estrellas y, con gran sofisticación, se puede utilizar esta evidencia para inferir la composición de la superficie de un objeto distante.

El telescopio más grande y la galaxia Whirlpool - 1845

El conocimiento de las distancias y estructuras galácticas avanzó con la construcción de un mega telescopio por parte de William Parsons, la estructura más grande de este tipo creada hasta ese día.

A través de él pudo observar la Galaxia Whirlpool, a más de veintitrés millones de años luz de distancia, y Parsons fue la primera persona en identificar su estructura en espiral. La cuestión era que no sabía que se trataba de una galaxia.

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El descubrimiento de Neptuno - 1846

Lo sorprendente del descubrimiento de Neptuno es que en realidad se descubrió sin haber sido visto nunca. Dos astrónomos, John Couch Adams y Urbain Le Verrier, en realidad infirieron su presencia, ya que su tamaño implicaba que tiene una influencia en la órbita de Urano.

En 1846, Johann Galle apuntó con su telescopio en la dirección que sugirió Le Verrier y ahí encontró a Neptuno.

planetas: grandes hitos
¿Sabías que Saturno se descubrió a mediados del siglo XIX?
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La posibilidad del vuelo espacial - 1895

Un extraño recluso ruso, Konstantin Tsiolkovsky, hizo posible que los vuelos espaciales se llevaran a cabo en el siglo XXI. Propuso que solo con un cohete se pudiera volar al espacio, y sus cálculos y ecuaciones con respecto a la velocidad necesaria de los viajes espaciales resultaron ciertamente muy precisos.

La teoría de la relatividad de Einstein - 1905

Albert Einstein, como sabemos, fue una figura muy importante. En esta época de la historia de la ciencia, la gente se comenzaba a frustrar un poco por las lagunas que surgían en las teorías de Newton.

Einstein llevó al mundo un paso más allá con su famoso e = mc2, que nos permitió comprender mejor la gravedad, junto con la radiación y la masa atómica.

Edwin Hubble y la existencia de las galaxias - 1923

Edwin Hubble fue uno de los grandes astrónomos del siglo XX, si no de todos los tiempos.

Su contribución más importante fue identificar que las cosas que creíamos que eran «nebulosas», esencialmente nubes de polvo, eran en realidad galaxias distantes, como la galaxia Whirlpool que divisó Parsons.

Este fue el momento en el que la astronomía dio un paso más allá de la Vía Láctea.

La espectroscopía y las estrellas - 1925

No fue hasta 1925 que realmente nos dimos cuenta de qué estaban hechas las estrellas. La respuesta, de la mano de Cecilia Payne, fue el hidrógeno.

Este descubrimiento fue de gran importancia, ya que ayudó a comprender la formación de estrellas y la composición química de todo.

El descubrimiento del Big Bang - 1927

Uno de los aspectos más famosos de la astronomía es el Big Bang, el momento en el que se originó el universo.

Georges Lemaitre sugirió la idea primero, habiendo considerado que el universo en realidad se expandía continuamente, algo que confirmaría más tarde Hubble en 1929.

Descubre los grandes descubrimientos de la astrofísica
La astronomía es un campo impresionante.

La explicación del centro del Sol - 1938

Otra contribución a la formación estelar provino de Hans Bethe, el físico alemán, que, en el transcurso de una conferencia científica, ideó la ecuación para explicar lo que sucedía a nivel nuclear dentro de las estrellas.

La primera persona en la Luna - 1969

Una de las imágenes más icónicas del siglo XX es Neil Armstrong caminando por primera vez sobre la Luna en 1969, lo que anunciaría la llegada de una era importantísima para la investigación espacial.

El primer aterrizaje en Marte - 1971

En la carrera espacial, que se convirtió en el gran símbolo de la competencia de la Guerra Fría entre Estados Unidos y la Unión Soviética, Rusia fue el primer país en hacer aterrizar un transbordador en la superficie de Marte, aunque este se desarmó de inmediato.

Sin embargo, en 1973, muchas más naves rusas lograron aterrizar y esta vez lograron comunicarse con la Tierra.

¿Hay vida en otros planetas?

La prueba de un agujero negro - 1972

Lo que era solo una especulación finalmente se llegó a demostrar en 1972 cuando Charles Thomas Bolton confirmó de manera irrefutable la existencia de un agujero negro. Cuando vio una estrella tambaleándose en su órbita, supo que la masa que esto requeriría habría sido demasiado grande para ser otra estrella.

La Voyager 1 de la NASA en el espacio interestelar - 2013

Otro hito en la historia de la exploración espacial, en 2013, fue cuando la Voyager 1 finalmente abandonó el Sistema Solar. Por cierto, se lanzó en 1977, lo que significa que tardó nada más ni nada menos que treinta y seis años en salir del Sistema Solar.

La primera imagen de un agujero negro - 2019

Fue una noticia que conmocionó al mundo. Dado que la gravedad de un agujero negro es lo suficientemente fuerte como para atraer la luz, lograr fotografiar un agujero negro fue una hazaña imposible.

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Elvira

Soy traductora y profesora de inglés, francés y español. Disfruto leyendo y viendo series de televisión cuando el tiempo libre me deja. «Tell me and I forget. Teach me and I remember. Involve me and I learn» - «Dime y lo olvido, enséñame y lo recuerdo, involúcrame y lo aprendo».