Cuando pensamos en los científicos de la Antigüedad, nos vienen a la mente nombres como Plinio el Viejo y Ptolomeo. Algunos también pueden pensar en Hipócrates, pero la mayoría asocia este nombre con la medicina en lugar de con los estudios biológicos.

Pero ¿y Galeno?

Galeno, con sus antecedentes privilegiados y su inclinación por hacer que la gente buscara activamente su muerte, no es ni de lejos reconocido hoy en día como el hombre que, según él, era la mayor referencia en la ciencia médica. De hecho, es más conocido por curar emperadores y gladiadores que por cualquier descubrimiento realizado en fisiología.

¿No es extraño, entonces, que sus experimentos y avances médicos hayan contribuido más a dar forma a la medicina moderna que incluso el propio Padre de la Medicina?

¿Quién es Galeno? ¿Qué hizo? ¿Cómo pudo haber hecho tanto y ser tan poco conocido? ¡Descúbrelo con Superprof!

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Vamos

Galeno: juventud y comienzo en la medicina

Galeno de Pérgamo nació en una familia acomodada en el año 129 d. C. El hijo del arquitecto griego Elio Nicón nació en un territorio controlado por el Imperio Romano. Hoy, Pérgamo se encuentra en Turquía; ahora se llama Bergama.

A pesar de haber nacido en suelo romano, pasar la mayor parte de su vida laboral atendiendo a ciudadanos romanos prominentes y morir en Roma, Galeno conservó la ciudadanía griega que le fue otorgada a través de la nacionalidad de su padre.

biografia de galeno
La investigación de Galeno dejó a los futuros biólogos una larga lista de nueva información sobre la fisiología humana cuya desacreditación más famosa fue realizada por un biólogo inglés.

En su obra De las pasiones y los errores del alma, describió a su padre como el padre más amable y menos irascible de todos los tiempos. Por el contrario, comparó a su madre con una arpía, una bestia de mal genio que a menudo le gritaba a su padre y mordía a sus criadas. Él tenía un poco de ambas personalidades.

Años más tarde, Galeno sufriría ataques de ira tan fuertes que alejó a todos los aliados, incluso cuando los romanos más poderosos buscaban sus tratamientos y curas. Pero no nos adelantemos a los acontecimientos…

Su padre era un hombre bastante erudito y destacó en matemáticas, astronomía, filosofía y literatura. Nicón trazó el curso de su hijo desde el principio, guiándolo hacia una vida de filosofía y quizás política. Una noche, tuvo lo que pensó que era un sueño profético. En este sueño, fue visitado por el dios griego de la curación, Asclepio, quien le dijo que su hijo debía estudiar medicina. Y, así, sus planes cuidadosamente trazados para el futuro de su hijo fueron descartados a favor de seguir el mandato de ese dios.

En ese momento, la teoría de los cuatro humores era la teoría médica predominante. Se pensaba que estos humores (sangre, flema y bilis amarilla y negra) eran todo lo que el cuerpo constituía y, por tanto, la causa de todas las enfermedades y dolores. Si estas cuatro soluciones están en el equilibrio adecuado, el cuerpo está bien.

A través de su trabajo, Galeno descubriría que la teoría de los cuatro humores era el conocimiento menos fáctico sobre la medicina.

Los viajes y el trabajo de Galeno

Galeno inició sus estudios de medicina en Pérgamo, en el templo de curación dedicado al dios con el que su padre había soñado. Sin embargo, cuando su padre murió, dejándolo independientemente rico a los 19 años, decidió seguir el consejo de su héroe en medicina, Hipócrates. Se propuso viajar por el mundo conocido y aprender todo lo que pudiera.

La historia lo ubica en Esmirna, Creta, Chipre y Corinto, donde aprendió sobre fisiología, un poco sobre botánica y otros aspectos de la biología y asistió a la escuela de medicina en Alejandría.

Con su pasión por los viajes satisfecha y, presumiblemente, en posesión de todos los conocimientos médicos y fisiológicos disponibles, regresó a Pérgamo para convertirse en el médico de los gladiadores. También fue contratado por el Sumo Sacerdote de Asia después de una demostración particularmente impresionante de habilidad médica que implicó eviscerar y posteriormente realizar una cirugía en un simio.

descubrimientos de galeno
Los biólogos de la época de Galeno sabían poco sobre el funcionamiento natural del cuerpo humano porque la disección estaba prohibida.

Cuando tenía alrededor de 33 años, se mudó a Roma, donde a menudo entraba en conflicto con sus compañeros médicos debido a sus bruscos modales. Menospreció sus habilidades y los reprendió por ser demasiado conservadores en su práctica de la medicina. Pronto, temiendo por su vida por si se vengaban, huyó de Roma.

Volvió ocho años después y recibió instrucciones de acompañar a dos generales al frente alemán, donde los romanos estaban en guerra pero, al final, se le permitió permanecer en Roma para atender al líder superviviente. Mientras estuvo allí, escribió mucho sobre medicina, fisiología, biología y remedios naturales a base de plantas.

Particularidades de Galeno

No se sabía mucho sobre la composición y el funcionamiento del cuerpo humano porque, durante siglos, Roma prohibió la disección humana. Galeno encontró una forma de eludir esa prohibición diseccionando animales.

Galeno intuyó que los simios eran similares a las personas en su anatomía. Esta idea lo llevó a diseccionar tanto animales vivos como muertos. Por horrible que suene esa práctica, aprendió mucho de sus experimentos. Por un lado, estableció firmemente que la sangre fluía por las venas.

Pocas personas consideran a Galeno como un biólogo; en el mejor de los casos, podrían considerarlo un zoólogo por todo el trabajo que hizo con los animales. Sin embargo, tenemos que entender que diseccionó simios para comprender cómo funcionaba el cuerpo humano, no por ningún interés en cómo se estructuran los cuerpos de los animales. ¡No se parecen en nada a los experimentos de Gregor Mendel!

Nota: comenzó sus experimentos con simios, pero luego usó cerdos porque los rostros de los simios se parecían demasiado al de los humanos.

Si Galeno hubiera tenido el equipo para estudiar el ADN, la estructura celular o cualquier cosa a nivel microbiológico, probablemente lo habría hecho. A pesar de su mal genio y su terrible disposición, la suya era una mente ávidamente curiosa.

Descubrió cómo funcionaba la tráquea y delineó su diseño, así como una estructura anatómica cercana, la laringe. También descubrió cómo funcionan los pulmones... inflando un par de pulmones con un fuelle. A lo largo de la historia, siguió siendo la mayor referencia en anatomía, pero solo hasta el siglo XVI.

Para entonces, se levantó la prohibición de la disección humana. Muchos científicos y médicos no tenían reparos en abrir a la gente; podían refutar (y lo hicieron) muchas de las ideas de Galeno.

Gran parte de sus estudios de fisiología tuvieron como guía a pensadores filosóficos como Aristóteles y su maestro, Platón. Naturalmente, su héroe en la medicina, Hipócrates, jugó un papel importante pero, a pesar de todas estas influencias, Galeno hizo muchos descubrimientos, de los cuales se han probado bastantes.

vida y obra de galeno
Galeno le dio al mundo su primera explicación completa sobre los pulmones y cómo funcionan. Los científicos de hoy en día todavía se basan en los conocimientos adquiridos con sus experimentos.

El legado de Galeno

Gran parte de nuestra comprensión de la anatomía humana proviene directamente del trabajo de Galeno. Sus (espantosos) experimentos provocaron una evolución en la comprensión de cómo funciona el cuerpo humano. Gracias a su trabajo conocemos:

  • La diferencia entre sangre venosa y arterial.
  • El sistema circulatorio.
  • El sistema respiratorio.
  • El sistema nervioso, incluida la diferencia entre los nervios sensoriales y motores.
  • La medula espinal.
  • La columna vertebral.
  • El sistema reproductivo.

Sin duda, cometió errores en el camino. No pudo estudiar la anatomía humana, por lo que algunas de sus interpretaciones decididamente no son humanas, como el útero que, en sus descripciones, se parece al de un perro.

legado de galeno
¿Galeno habría ganado el Premio Nobel?

¿Galeno habría ganado el premio Nobel como biólogo, naturalista o incluso como científico si ese reconocimiento se hubiera dado en aquellos tiempos? Probablemente no. A pesar de que su trabajo fue innovador, fue insensible y poco ético. Según los estándares actuales, probablemente sería vilipendiado por el trabajo que hizo. ¿Y Charles Darwin se lo habría llevado?

Un aspecto notable del trabajo de Galeno fue que, aunque cada descubrimiento que hizo fue en animales no humanos, aparentemente nunca pensó en las especies que diseccionó. Solo interpretó sus hallazgos a través de la lente del cuerpo humano. ¡Podría haber sido un gran zoólogo!

Tras su muerte en 210 d. C., sus muchas obras escritas continuaron circulando ampliamente. La Universidad de Alejandría incluso enseñó a partir de sus libros.

Su mayor impacto inicial fue en el mundo árabe. Sus libros fueron traducidos del griego y distribuidos, haciendo de los descubrimientos de Galeno la base de la práctica médica en todo el este de Asia.

Por el contrario, su trabajo cayó en el olvido en occidente hasta alrededor del siglo XII, cuando los textos árabes fueron traducidos al latín. Luego se convirtieron en la base de la educación médica en las universidades medievales.

Como científico formado en filosofía, a Galeno le fascinaba el debate empirista/racionalista. Al parecer, se inclinó por el empirismo, aunque con cautela. Su trabajo posterior refleja ese juicio, una característica que los profesores universitarios de la Edad Media enfatizaron, junto con sus métodos clínicos y de diagnóstico.

Y así, durante siglos, Galeno, muerto hace mucho tiempo, siguió siendo la mayor referencia en anatomía y medicina humana... hasta que el médico inglés William Harvey describió correctamente cómo fluye la sangre a través del cuerpo, uno de los muchos errores de Galeno. Pero ¿quién podría culparlo por cometer errores?

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Marisol

Traductora y correctora. Lectora empedernida. Me encanta viajar, la música y vivir nuevas experiencias.