Al abarcar este artículo, nos hemos encontrado con un dilema: ¿cuál es la mejor manera de enumerar a los físicos más conocidos? ¿Cronológicamente, empezando con los más antiguos y avanzando hacia adelante? ¿O, a la inversa, empezando por los físicos conocidos actuales y yendo hacia atrás en el tiempo?

Tal vez habría que seleccionar algunos campos de estudio, como la física cuántica, la física teórica y la astrofísica, y encontrar candidatos adecuados cuyas importantes contribuciones a esos campos hagan de esta una lectura fascinante.

La física, por definición, es «el conocimiento de la naturaleza», una traducción literal del griego.

Dado que esta disciplina lo abarca todo, ¿cómo podría uno seleccionar solo un par de ramas que resaltar?

Finalmente hemos decidido empezar este artículo enumerando a las físicas más famosas, ya que son muchas menos en comparación con los hombres en cualquier campo de la ciencia, y sobre todo en la física.

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Las físicas más famosas

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Marie Curie es la única mujer en este grupo de científicos.

La lista de mujeres en física es muy corta por más de una razón. Aun así, están aquellas pioneras que abrieron caminos en todas las disciplinas, incluida Marie Curie, que no se detuvo ante nada en su búsqueda de conocimiento.

Le concedemos el honor de encabezar nuestra lista de las físicas más imporantes.

Marie Curie

Marie Curie fue la primera mujer galardonada con un Premio Nobel y la única mujer que ha recibido dos veces este codiciado premio.

Es más conocida por sus contribuciones al campo de la química por descubrir y nombrar dos elementos, pero su primer Nobel, otorgado conjuntamente a su esposo y Henri Becquerel en 1903, fue por la investigación de fenómenos de radiación.

Inicialmente se quedó fuera del premio, pero el matemático sueco Magnus Mittag-Leffler alertó a Pierre Curie sobre la omisión, quien señaló el error al comité del Nobel.

Aun así, los Curie, que estaban totalmente comprometidos con su trabajo, no hicieron el viaje a Suecia hasta 1905, y solo porque era obligatorio estar presentes para aceptar el premio y dar un discurso.

Incluso hoy en día, Marie Curie es conocida por ser una de las mentes científicas más importantes de todos los tiempos.

Amalie Emmy Noether

Principalmente conocida como matemática, Amalie Emmy Noether (marzo de 1882 a abril de 1935) hizo contribuciones importantes al campo de la física teórica.

Pionera en el álgebra abstracta, se negó a aceptar que las mujeres no debían perseguir el conocimiento, así que cuando se le prohibió enseñar en la Alemania nazi, pasó a la clandestinidad y continuó enriqueciendo las mentes de sus estudiantes y haciendo aportaciones al campo de la física.

El teorema de Noether explica la conexión entre la simetría y las leyes de conservación.

Muchos médicos prominentes de su época la etiquetaron como la mujer más importante en la historia de las matemáticas, una distinción que sigue siendo válida en la actualidad.

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Emmy Noether es conocida hoy en día como la mujer más importante en la historia de las matemáticas.

Chien Shiung Wu

Apodada la Marie Curie china, la Primera Dama de la Física y la Reina de la Investigación Nuclear, los trabajos de Chien Shiung Wu (mayo de 1912 a febrero de 1997) incluyen la separación de uranio por difusión gaseosa y el Proyecto Manhattan.

Sin embargo, es más conocida por el Experimento Wu, que contradecía la conservación de las leyes de paridad.

El premio Nobel por ese descubrimiento fue para sus colegas, pero ella recibió el primer Premio Wolf de Física. ¡También es la única mujer que lo ha ganado!

Maria Goeppert Mayer 

Siendo la segunda mujer en ganar un Nobel, la física teórica Maria Mayer (junio de 1906 a febrero de 1972) es conocida por el modelo de capas nuclear del núcleo atómico.

También es conocida por su tesis de posgrado sobre la absorción de dos fotones por átomos, una teoría que fue difícil de probar cuando se publicó, pero que, con la llegada de los láseres, podría probarse fácilmente.

Hoy en día, la unidad Goeppert-Mayer (GM, para abreviar) es la unidad para la sección transversal de absorción de dos fotones.

Lise Meitner

Lise Meitner (noviembre de 1878 a octubre de 1968) es igualmente famosa por ayudar a descubrir la fisión nuclear como por haber sido rechazada por el comité del Nobel, que solo le otorgó el premio a su colaborador por su descubrimiento conjunto.

Nacida en Alemania, fue la primera profesora y jefa de departamento en el Kaiser Wilhelm Institut, aunque fue expulsada de su cargo durante el nazismo. Finalmente huyó a Suecia y convirtió este país en su hogar permanente.

Estas mentes brillantes establecieron un estándar que otras mujeres físicas de hoy en día siguen con entusiasmo.

Las físicas actuales más importantes

Estas son algunas de las físicas más conocidas de la actualidad:

  • Jocelyn Bell Burnell, astrofísica: la primera persona en observar los púlsares.
  • Sandra Faber, astrofísica: estudios pioneros en la evolución de las galaxias.
  • Fabiola Gianotti, física de partículas: Directora General del CERN.
  • Joan Feynman, astrofísica: estudio de las partículas y los campos del viento solar; también descubrió el origen de las auroras.
  • Lene Hau, física cuántica: disminución la velocidad y, en última instancia, detención de un haz de luz.

Los físicos más conocidos

Como la disciplina es abrumadoramente masculina, es mucho más difícil seleccionar logros significativos que destacar en este artículo, porque cada contribución es significativa.

Por ahora, vamos a dejar de lado a los más famosos (Isaac Newton, Albert Einstein y Stephen Hawking) para centrarnos en los que dejaron su huella de otras formas, a menudo basándose en las obras de los más importantes.

Niels Bohr

Niels Bohr (octubre de 1885 - noviembre de 1962) aportó información fundamental para comprender la estructura del átomo y la teoría cuántica, pero fue el principio de complementariedad lo que le dio la notoriedad.

Debido a que su padre y su hermano menor también eran hombres de ciencia, el joven Nils, todavía en la universidad, ganó un premio por encontrar una forma de medir la tensión superficial de los líquidos ¡creando primero su propio equipo de prueba!

Hoy, el Instituto Nils Bohr de Copenhague fomenta el estudio en biofísica, física de partículas, mecánica cuántica y nanotecnología, entre otras disciplinas.

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Muchos físicos trabajaron en el Proyecto Manhattan, ayudando en la producción de las primeras armas nucleares.

Max Planck

Max Planck (abril de 1858 - octubre de 1947) ganó el Premio Nobel de Física en 1918 por su afirmación de la teoría cuántica de campos.

Provenía de una familia de intelectuales, pero sus intereses se centraban más en la teología que en la ciencia. Su profesor de secundaria, Hermann Müller, avivó su curiosidad y su amor de toda la vida por la ciencia al iniciarlo en astronomía, mecánica y matemáticas.

Hoy, hay nada menos que 83 instituciones científicas que llevan su nombre y en las que se investigan una gran variedad de disciplinas.

Paul Dirac

Paul Dirac (agosto de 1902 - octubre de 1984) llamó rápidamente la atención de la comunidad física por su trabajo sobre los fundamentos de la mecánica cuántica la electrodinámica cuántica.

Sin embargo, es más conocido por la Ecuación de Dirac, con la que se podía comprender el comportamiento del fermión y, aunque aún no se había postulado, la existencia de la antimateria.

Aunque proveniente de un entorno ordinario en Bristol sin una pizca de aptitud científica, se dedicó a obtener sucesivas becas que le permitirían matricularse en Cambridge, donde estudió matemáticas y se entregó a su fascinación por la Teoría de la Relatividad General.

Tras su muerte, el Institute of Physics (Reino Unido) fundó la medalla Paul Dirac por sus destacadas contribuciones a la física teórica.

Los primeros tres ganadores de ese premio fueron Stephen Hawking, John Stewart Bell y Roger Penrose, ¡imagínate!

Richard Feynman

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¿Cuál de estos físicos es tu favorito?

Richard Feynman (mayo de 1918 - febrero de 1988) fue pionero en el campo de la computación cuántica e introdujo el concepto de nanotecnología.

Aunque su padre no estaba involucrado en la ciencia (era jefe de ventas), alentó a su hijo a cuestionárselo todo, lo cual fomentó su curiosidad haciendo experimentos en el laboratorio de su casa.

A su hermana, nueve años menor que él, se la desanimó de cualquier actividad científica, pero los hermanos estaban tan unidos que, gracias a las clases de su hermano mayor, Joan Feynman se convirtió en una destacada astrofísica (véase la lista de arriba).

Junto con nuestro siguiente físico (y varios otros), Richard trabajó en el Proyecto Manhattan.

Enrico Fermi

Enrico Fermi (septiembre de 1901 - noviembre de 1954) estaba igual de familiarizado con la física teórica que con la física experimental, por lo que no tuvo problemas para diseñar ecuaciones que pudieran satisfacer cualquier teoría y luego dirigirse al laboratorio para probarlas.

Tras encontrarse un libro por casualidad en un mercado, el joven Fermi se aferró firmemente a la física, realizando experimentos con su amigo Enrico Persico.

Años más tarde, al hacer un prefacio de Fundamentos de la teoría de la relatividad de Einstein, señaló la enorme cantidad de energía nuclear potencial dentro de esa ecuación.

Fermi es hoy conocido como el arquitecto de la era nuclear y el arquitecto de la bomba atómica.

También identificó y le puso nombre al neutrino y, después de exponer el principio de exclusión del físico teórico Wolfgang Pauli, fue honrado aún más al ponerle su nombre a ciertas partículas, los fermiones.

Naturalmente, se necesitaba una mente así en el Proyecto Manhattan, y Fermi se unió. Su contribución fue vital para la construcción de las bombas atómicas que pusieron fin a la Segunda Guerra Mundial, pero el número de víctimas humanas pesó mucho sobre él.

Más tarde hizo campaña contra la construcción de la bomba de hidrógeno, pero sus súplicas fueron ignoradas. La combinación de intelecto y un sentido de la ética inquebrantable es lo que nuestra comunidad científica necesita más que nada en la actualidad.

Afortunadamente, la encontramos en estos físicos actuales:

  • Edward Witten, físico teórico: investiga la teoría de cuerdas, la teoría cuántica y otras áreas de la física matemática
  • Steven Weinberg, físico teórico: estudio de la unión de la fuerza débil y el electromagnetismo
  • Roger Penrose, físico matemático: reconocimiento por explorar el vínculo entre la física y la conciencia.
  • Alan Guth, físico teórico y cosmólogo: pionero de la teoría de la inflación cósmica.
  • Peter Higgs, físico teórico: partículas subatómicas. El bosón de Higgs lleva su nombre.
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Marisol

Traductora y correctora. Lectora empedernida. Me encanta viajar, la música y vivir nuevas experiencias.