Al abarcar este título, enseguida nos hemos dado cuenta de que nos faltarían palabras para poder enumerar a la increíble cantidad de figuras importantes en el ámbito de la física que se han sucedido a lo largo de los años. Además, la física es un campo de estudio muy amplio, segmentado y especializado. Y cada vez lo será más, ya que las ciencias se han desarrollado y se siguen desarrollando hasta puntos casi inverosímiles.

Para que te hagas una idea, la física se divide como mínimo en diez ramas principales, que a su vez se subdividen. Esta decena de ramas son: física mecánica, termodinámica, física óptica, mecánica de fluidos, física acústica, electromagnetismo, mecánica cuántica, física nuclear, astrofísica y biofísica.

Además, están teniendo una fuerte importancia otras ramas como la cosmología, la electrostática, la física hidráulica, la física atómica, la física molecular, la geofísica, la meteorología, la física computacional y un largo etcétera.

Así, ¿cómo elegir a las figuras más importantes de la física? Intentaremos mostrarte una selección variada de hombres y mujeres físicos famosos de distintas ramas de estudio. Así mismo, te explicaremos brevemente su o sus descubrimientos más premiados y relevantes.

Si necesitas darle un repaso a los aspectos clave de la física, entre en este otro artículo para ponerte al día y comprender mejor lo que te explicamos a continuación.

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Marie Curie

La lista de mujeres en física es muy corta por más de una razón que aquí no vamos a detallar. Aun así, vamos a hacer homenaje a aquellas pioneras que abrieron caminos en todas las disciplinas, empezando por Marie Curie, que no se detuvo ante nada en su búsqueda de conocimiento. Le concedemos el honor de encabezar nuestra lista de las físicas más importantes.

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¿La ves? Marie Curie es la única mujer en este grupo de científicos.

Marie Curie (1867-1934) fue la primera mujer galardonada con un Premio Nobel y la única mujer que ha recibido dos veces este codiciado premio.

Es más conocida por sus contribuciones al campo de la química por descubrir y nombrar dos elementos, pero su primer Nobel, otorgado conjuntamente a su esposo y Henri Becquerel en 1903, fue por la investigación de fenómenos de radiación.

Inicialmente se quedó fuera del premio, pero el matemático sueco Magnus Mittag-Leffler alertó a Pierre Curie sobre la omisión, quien señaló el error al comité del Nobel.

Aun así, los Curie, que estaban totalmente comprometidos con su trabajo, no hicieron el viaje a Suecia hasta 1905, y solo porque era obligatorio estar presentes para aceptar el premio y dar un discurso.

Incluso hoy en día, Marie Curie es conocida por ser una de las mentes científicas más importantes de todos los tiempos.

Amalie Emmy Noether

Principalmente conocida como matemática, Amalie Emmy Noether (1882 - 1935) hizo contribuciones importantes al campo de la física teórica.

Pionera en el álgebra abstracta, se negó a aceptar que las mujeres no debían perseguir el conocimiento, así que cuando se le prohibió enseñar en la Alemania nazi, pasó a la clandestinidad y continuó enriqueciendo las mentes de sus estudiantes y haciendo aportaciones al campo de la física.

El teorema de Noether explica la conexión entre la simetría y las leyes de conservación.

Muchos médicos prominentes de su época la etiquetaron como la mujer más importante en la historia de las matemáticas, una distinción que sigue siendo válida en la actualidad.

Chien Shiung Wu

Apodada la Marie Curie china, la Primera Dama de la Física y la Reina de la Investigación Nuclear, los trabajos de Chien Shiung Wu (1912 - 1997) incluyen la separación de uranio por difusión gaseosa y el Proyecto Manhattan.

Sin embargo, es más conocida por el Experimento Wu, que contradecía la conservación de las leyes de paridad.

El premio Nobel por ese descubrimiento fue para sus colegas, pero ella recibió el primer Premio Wolf de Física. ¡También es la única mujer que lo ha ganado!

Los últimos ganadores del Premio Wolf de Física han sido para:

AñoGanadoresNacionalidadDescubrimiento
2017Michel Mayor
Didier Queloz
Suiza
Suiza
Un planeta extrasolar que orbita alrededor de una estrella similar al Sol.
2018Charles H. Bennett
Gilles Brassard
Estados Unidos
Canadá
Trabajo colaborativo en el campo en rápida expansión de la ciencia de la información cuántica.
2019No concedido
2020Rafi Bistritzer
Pablo Jarillo-Herrero
Allan H. MacDonald
Israel
España
Canadá
Trabajo pionero, teórico y experimental, con bicapas de grafeno giradas.
2021Giorgio ParisItaliaTrabajo en descubrimientos revolucionarios en sistemas desordenados, física de partículas y física estadística.
2022Anne L'Huillier
Paul Corkum
Ferenc Krausz
Francia
Canadá
Hungría
Contribuciones pioneras a la ciencia del láser ultrarrápido y la física del attosegundo.

Maria Goeppert Mayer

Siendo la segunda mujer en ganar un Nobel, la física teórica Maria Mayer (1906 - 1972) es conocida por el modelo de capas nuclear del núcleo atómico.

También es conocida por su tesis de posgrado sobre la absorción de dos fotones por átomos, una teoría que fue difícil de probar cuando se publicó, pero que, con la llegada de los láseres, podría probarse fácilmente.

Hoy en día, la unidad Goeppert-Mayer (GM, para abreviar) es la unidad para la sección transversal de absorción de dos fotones.

Ecuaciones y esquemas.
Estas figuras puedes servirte de inspiración para tus estudios.

Repasa los términos básicos de la física en este artículo para entender mejor la magnitud de los descubrimientos de los que hablamos.

Lise Meitner

Lise Meitner (1878 - 1968) es igualmente famosa por ayudar a descubrir la fisión nuclear como por haber sido rechazada por el comité del Nobel, que solo le otorgó el premio a su colaborador por su descubrimiento conjunto.

Nacida en Alemania, fue la primera profesora y jefa de departamento en el Kaiser Wilhelm Institut, aunque fue expulsada de su cargo durante el nazismo. Finalmente huyó a Suecia y convirtió este país en su hogar permanente.

Estas mentes brillantes establecieron un estándar que otras mujeres físicas de hoy en día siguen con entusiasmo.

Jocelyn Bell Burnell

Susan Jocelyn Bell Burnell nació en Belfast en 1943 y es una astrofísica norirlandesa. Ha sido la primera persona en observar los púlsares. La detección de estas radiofuentes, ha permitido contrastar la teoría de la evolución estelar.

Joycelyn Bell.

El descubrimiento fue reconocido con la concesión del Premio Nobel de Física en 1974, pero, paradójicamente, a pesar de que ella fue la primera en observar los púlsares, no fue una de las destinatarias del premio. Se lo llevó el supervisor de tesis de Bell, Antony Hewish. Bell realizó su doctorado en el Murray Edwards College. Hoy en día es una de las figuras más relevantes de la investigación científica en astrofísica y ha trabajado e investigado en la Universidad Abierta del Reino Unido, la Universidad de Southampton, el University College de Londres y la Universidad de Bath.

Sandra Faber

Sandra Faber, nacida en Boston en 1944, es una física y doctora en astronomía dedicada al estudio de la formación y evolución de las galaxias, y de la evolución de la estructura del universo y trabaja como profesora Universitaria en Astronomía. Por lo tanto, es reconocida por sus estudios pioneros en la evolución de las galaxias.

Si estudias física quizás te suene su apellido, y es que efectivamente ha dado nombre a una ley de la física: la Relación Faber-Jackson. Esta ley fue establecida en 1976 por Sandra Faber y Robert Earl Jackson, ambos astrónomos.

La relación Faber-Jackson es una temprana y empírica ley potencial que establece la relación entre la luminosidad L y la dispersión de velocidades \sigma de las estrellas centrales de una galaxia elíptica para el cálculo de su distancia.

Está dada por:

L = C x \sigma

Además, cabe destacar dos de sus grandes contribuciones: la instalación del Observatorio Keck en Hawái y formar parte del equipo de diseño del Wide-Field Camera del telescopio espacial Hubble. Así mismo, es la investigadora principal del proyecto DEIMOS (Deep-Imaging Multiobject Spectrograph) y miembro núcleo del proyecto DEEP (Deep Extragalactic Evolutionary Probe).

Fabiola Gianotti

Fabiola Gianotti nació en Roma en 1961. Es nada más y nada menos que la Directora General del CERN y física de partículas con una larga trayectoria.

Entre un montón de puestos destacables, Fabiola es miembro del Consejo Científico del Secretario General de la Organización de las Naciones Unidas, de la Accademia Nazionale dei Lincei, de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos;​ y Doctor honoris causa por la Universidad de Upsala, La École Polytechnique Fédérale de Lausana (EPFL), la Universidad McGill (Montreal), la Universidad de Oslo​ y la Universidad de Edimburgo.

Su contribución más notable es su dedicación al proyecto ATLAS (A Toroidal LHC ApparatuS, Aparato Toroidal del LHC), que es uno de los siete detectores de partículas (junto al ALICE, CMS, TOTEM, LHCb, LHCf y MoEDAL) que han sido construidos en el LHC (Gran Colisionador de Hadrones), el moderno acelerador de partículas del CERN que está en Suiza.

Tubo del CERN.
Túnel del Gran Colisionador de Hadrones (LHC) del Laboratorio Europeo de Física de Partículas (CERN) en la frontera franco-suiza.

Joan Feynman

Joan Feynman (1927 - 2020) fue una astrofísica estadounidense. Es conocida por desarrollar la comprensión del origen de las auroras polares, es decir, descubrió el origen de las auroras. También hizo notables contribuciones al estudio de partículas y campos del viento solar, relaciones Sol-Tierra y física magnetosférica.

Entre sus galardones, destacamos que fue designada como una de los científicos senior de élite del Laboratorio de Propulsión de Jets de búsqueda y obtuvo la Medalla al Logro Excepcional de la NASA.

Cabe destacar que fue la primera mujer en ser elegida para un cargo en la Unión Geofísica Americana y también que organizó un comité en la AGU (American Geophysical Union) para el trato justo a las mujeres en la comunidad geofísica.

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Lene Hau

Lene Vestergaard Hau es una física danesa que nació en Dinamarca en 1959. Su nombre ha pasado a la historia de la física cuántica porque, junto al equipo que dirigía en la Universidad de Harvard, fue capaz de reducir la velocidad de un rayo de luz a aproximadamente 17 metros por segundo. Incluso, en 2001, el equipo consiguió detener un rayo momentáneamente.

En 1991 se incorporó al plantel científico del Instituto Rowland para la Ciencia, en Cambridge y desde 1999 ocupa las cátedras de Física Aplicada y Física, en Harvard.

Niels Bohr

Como la disciplina es abrumadoramente masculina, es mucho más difícil seleccionar logros significativos que destacar en este artículo, porque cada contribución es significativa. Por ahora, vamos a dejar de lado a los más famosos (Isaac Newton, Albert Einstein y Stephen Hawking) para centrarnos en los que dejaron su huella de otras formas, a menudo basándose en las obras de los más importantes.

Niels Bohr (1885 - 1962) aportó información fundamental para comprender la estructura del átomo y la teoría cuántica, pero fue el principio de complementariedad lo que le dio la notoriedad.

Debido a que su padre y su hermano menor también eran hombres de ciencia, el joven Nils, todavía en la universidad, ganó un premio por encontrar una forma de medir la tensión superficial de los líquidos, ¡creando primero su propio equipo de prueba!

Hoy, el Instituto Nils Bohr de Copenhague fomenta el estudio en biofísica, física de partículas, mecánica cuántica y nanotecnología, entre otras disciplinas.

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Muchos físicos trabajaron en el Proyecto Manhattan, ayudando en la producción de las primeras armas nucleares.

Max Planck

Max Planck (1858 - 1947) ganó el Premio Nobel de Física en 1918 por su afirmación de la teoría cuántica de campos.

Provenía de una familia de intelectuales, pero sus intereses se centraban más en la teología que en la ciencia. Su profesor de secundaria, Hermann Müller, avivó su curiosidad y su amor de toda la vida por la ciencia al iniciarlo en astronomía, mecánica y matemáticas.

Hoy, hay nada menos que 83 instituciones científicas que llevan su nombre y en las que se investigan una gran variedad de disciplinas.

Paul Dirac

Paul Dirac (1902 - 1984) llamó rápidamente la atención de la comunidad física por su trabajo sobre los fundamentos de la mecánica cuántica la electrodinámica cuántica.

Sin embargo, es más conocido por la Ecuación de Dirac, con la que se podía comprender el comportamiento del fermión y, aunque aún no se había postulado, la existencia de la antimateria.

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Ecuación de Dirac (1928)

Es una ecuación de ondas relativista de la mecánica cuántica. Da una descripción de las partículas elementales con masa de espín 1/2, como el electrón. Explica de forma natural la existencia del espín y de las antipartículas.

Aunque proveniente de un entorno ordinario en Bristol sin una pizca de aptitud científica, se dedicó a obtener sucesivas becas que le permitirían matricularse en Cambridge, donde estudió matemáticas y se entregó a su fascinación por la Teoría de la Relatividad General.

Tras su muerte, el Institute of Physics (Reino Unido) fundó la medalla Paul Dirac por sus destacadas contribuciones a la física teórica. ¿Quieres conocer otros hechos interesantes de la física?

Los primeros tres ganadores de ese premio fueron Stephen Hawking, John Stewart Bell y Roger Penrose, ¡imagínate!

Richard Feynman

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¿Cuál de estos físicos es tu favorito?

Richard Feynman (1918 - 1988) fue pionero en el campo de la computación cuántica e introdujo el concepto de nanotecnología.

Aunque su padre no estaba involucrado en la ciencia (era jefe de ventas), alentó a su hijo a cuestionárselo todo, lo cual fomentó su curiosidad haciendo experimentos en el laboratorio de su casa.

A su hermana, nueve años menor que él, se la desanimó de cualquier actividad científica, pero los hermanos estaban tan unidos que, gracias a las clases de su hermano mayor, Joan Feynman se convirtió en una destacada astrofísica. ¡Efectivamente! Joan Feynman, de la que te hablamos anteriormente, es la hermana de Richard Feynman.

Junto con nuestro siguiente físico (y varios otros), Richard trabajó en el Proyecto Manhattan.

El famoso proyecto Manhattan fue un proyecto de investigación y desarrollo llevado a cabo durante la Segunda Guerra Mundial, liderado por los Estados Unidos con el apoyo del Reino Unido y de Canadá. Se produjeron las primeras armas nucleares.

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Enrico Fermi

Enrico Fermi (1901 - 1954) estaba igual de familiarizado con la física teórica que con la física experimental, por lo que no tuvo problemas para diseñar ecuaciones que pudieran satisfacer cualquier teoría y luego dirigirse al laboratorio para probarlas.

Tras encontrarse un libro por casualidad en un mercado, el joven Fermi se aferró firmemente a la física, realizando experimentos con su amigo Enrico Persico.

Años más tarde, al hacer un prefacio de Fundamentos de la teoría de la relatividad de Einstein, señaló la enorme cantidad de energía nuclear potencial dentro de esa ecuación.

Fermi es hoy conocido como el arquitecto de la era nuclear y el arquitecto de la bomba atómica.

Enrico Fermi.

También identificó y le puso nombre al neutrino y, después de exponer el principio de exclusión del físico teórico Wolfgang Pauli, fue honrado aún más al ponerle su nombre a ciertas partículas, los fermiones.

Naturalmente, se necesitaba una mente así en el Proyecto Manhattan, y Fermi se unió. Su contribución fue vital para la construcción de las bombas atómicas que pusieron fin a la Segunda Guerra Mundial, pero el número de víctimas humanas pesó mucho sobre él.

Más tarde hizo campaña contra la construcción de la bomba de hidrógeno, pero sus súplicas fueron ignoradas. La combinación de intelecto y un sentido de la ética inquebrantable es lo que nuestra comunidad científica necesita más que nada en la actualidad.

Edward Witten

Witten, nacido en Baltimore en 1952, es un matemático y físico estadounidense. La mayor parte de su labor científica la desarrolló en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton.

Sus contribuciones más destacables son en el marco de la física teórica de las partículas elementales, la teoría de cuerdas y a la teoría cuántica de campos. En especial, en la cromodinámica cuántica y en áreas relacionadas de la topología y de la geometría.

El trabajo de Witten combina la física teórica con las matemáticas modernas.

Es miembro de la Academia Pontificia de las Ciencias, nombrado por el papa Benedicto XVI y, entre muchos otros, ha recibido el Premio Mundial de Ciencias Albert Einstein conferido por el Consejo Cultural Mundial.

Steven Weinberg

Steven Weinberg (1933-2021) es un físico estadounidense. De su trabajo destacamos la obra Los tres primeros minutos del universo ya que formula una importante objeción a la teoría del Big Bounce. Weinberg fue un ferviente defensor del materialismo científico duro, a favor de los pensamientos de Richard Dawkins en su ataque frontal al relativismo cultural y el constructivismo.

En 1979 ganó el Premio Nobel de Física junto con Abdus Salam y Sheldon Lee Glashow por combinar el electromagnetismo y la fuerza nuclear débil en el modelo electrodébil.

Sus discursos han sido muy controvertidos puesto que ha hecho fuertes declaraciones en contra de la religión, como en 1999 durante un discurso en Washington.

La religión es un insulto a la dignidad humana. Con o sin religión siempre habrá buena gente haciendo cosas buenas y mala gente haciendo cosas malas. Pero para que la buena gente haga cosas malas hace falta la religión.

Roger Penrose

Penrose nació en Colchester (Reino Unido) en 1931. Es reconocido por su trabajo en física matemática, en concreto por sus contribuciones a la teoría de la relatividad general y a la cosmología. La particularidad de su trabajo residen en explorar el vínculo entre la física y la conciencia, por lo que se ha coronado como un polémico filósofo.

Fue Premio Nobel de Física junto con Reinhard Genzel y Andrea Ghez en 2020 por el descubrimiento de que la formación de agujeros negros es una predicción sólida de la teoría general de la relatividad.

¿Conoces la teoría de la mente de Penrose? Trata la imposibilidad de una demostración formal de una cierta proposición matemática, aunque para el entendimiento humano esta sea verdadera.

Roger Penrose.
Roger en 2020 con su medalla del Premio Nobel.

Alan Guth

Alan Harvey Guth, nacido en Nueva Jersey en 1947, es un físico teórico y cosmólogo estadounidense. Se graduó y posteriormente fue investigador del MIT (Instituto de Tecnología de Massachusetts), que es una universidad privada en Estados Unidos considerada como una de las mejores y más prestigiosas universidades a nivel mundial.

Es pionero de la teoría de la inflación cósmica, cuya idea consistía en que el naciente universo pasó por una fase de expansión exponencial que fue impulsada por una positiva densidad de energía de vacío.

Peter Higgs

Peter Higgs (Newcastle upon Tyne, 1929) es un físico británico conocido por su proposición de la ruptura de la simetría en la teoría electrodébil. En esta teoría explica el origen de la masa de las partículas elementales a nivel general y de los bosones W y Z en particular.

Muy seguramente te suene «El bosón de Higgs». Higgs fue galardonado con el premio Nobel de Física en 2013.

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Bosón de Higss

El bosón de Higgs es una partícula fundamental propuesta en el modelo estándar de física de partículas. Higgs había propuesto el hoy llamado mecanismo de Higgs para explicar el origen de la masa de las partículas elementales.

Pues hasta aquí llega nuestra lista de físicos famosos. ¿Nos hemos dejado a alguno en el tintero?

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Marisol

Traductora y correctora. Lectora empedernida. Me encanta viajar, la música y vivir nuevas experiencias.