«Pocas veces he sentido emoción más intensa que cuando creí haber hecho descubrimientos de alguna transcendencia». - Severo Ochoa

Sin duda, Marie Curie es una de los científicas más famosas del mundo. Aunque no fuera ella quien inventara los rayos X, sí fue la que descubrió una manera de hacer que esos sistemas fueran portátiles para que pudieran usarse en hospitales de campaña.

Aunque tampoco descubrió la radiación, ese mérito es de William Herschel, sus meticulosos métodos de investigación y su atención a los detalles nos permitieron dar cuenta de que determinados elementos químicos emitían radiación o, sirviéndonos de la jerga química, tenían cierta radiactividad, un término que acuñó ella misma.

Marie Curie, aunque era pequeñita, contaba con un intelecto imponente y un enfoque totalmente centrado en su trabajo. Ni el amor ni la paternidad, ni el estar lejos de su tierra natal, podrían impedirle en su avance hacia el descubrimiento científico.

De hecho, finalmente dio su vida por la ciencia y obsequió su ciencia al mundo, al igual que Alexander Fleming con su descubrimiento de la penicilina.

Curiosamente, se suele vincular el trabajo de Curie con la radiación, un trabajo en colaboración con su marido y mentor. Su descubrimiento de dos elementos químicos más, el polonio y el radio de manera totalmente incidental, nos permiten hacernos una idea del poder de esta gran científica.

Esos descubrimientos son de todo menos incidentales. De hecho, ya es hora de que se les preste la misma atención que aquella por la que ganó el Premio Nobel de Física.

Por ello, para rendirle un cierto homenaje a su trabajo, Superprof le dedica este artículo.

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Vamos

Una breve introducción biográfica a los primeros años de Marie Curie

Maria Sklodowska nació en Varsovia (Polonia). Hoy en día, se trata de la capital de Polonia pero, en por aquel entonces, Varsovia formaba parte del imperio ruso. Maria era la menor de cinco hermanos; sus dos padres eran educadores. Su padre enseñaba matemáticas y física y su madre dirigía un distinguido internado para niñas, hasta que nació María.

La familia sufrió grandes pérdidas económicas y políticas.

descubrimientos en química
Wladyslaw Sklodowski con sus hijas Maria (izquierda), Bronia y Helena. Fuente: Wikipedia

Durante la lucha para que Polonia volviera a ser un estado soberano, las propiedades de la familia y cualquier dinero que tuvieran fueron confiscados en represalia. Wladyslaw todavía traía dinero a casa de su trabajo como profesor pero, durante un tiempo, su vida fue muy complicada.

Wladyslaw creía que la educación era fundamental para el éxito, por lo que participó activamente en la enseñanza de sus hijos. Cuando se ordenó a las escuelas polacas que dejaran de realizar experimentos de laboratorio, se encontraba en una posición privilegiada que le permitió hacerse con un buen equipo de laboratorio. Se lo llevó a casa, donde lo puso en práctica, realizando experimentos con sus hijos, para que ellos también pudieran estudiar química.

Por ahora, salvo por el tema del dinero, su vida familiar parece sacada de un cuento de hadas, pero no tardó mucho en verse empañada por la tragedia.

Obligada a acoger a huéspedes para llegar a fin de mes, la familia estuvo expuesta al tifus, enfermedad de la que murió la hermana mayor de Maria. Por aquel entonces, tenía siete años, y apenas tres años después, su madre murió de tuberculosis.

Estas devastadoras pérdidas llevaron a la pequeña María a alejarse de la religión católica, que su familia veneraba con devoción.

Al igual que la familia Sklodowska, la familia de la química inglesa Rosalind Franklin le enseñó desde muy temprano a defender lo justo.

La vida y el trabajo de Curie en París

Maria fue una excelente estudiante, a pesar de todas las pérdidas que sufrió la familia. Se graduó con honores de la escuela secundaria. Después de graduarse, sufrió una cierta depresión ya que no le dejaron matricularse en la universidad.

Esta caída podría haber sido debida a una reacción tardía a tanto dolor sufrido durante su infancia. Independientemente de cuál fuera la causa, pasó aproximadamente un año y medio fuera de Varsovia y, a su regreso, se dedicó a dar clases.

La familia de Maria no era la única que luchaba a favor de la independencia de Polonia de Rusia; había todo tipo de organizaciones que operaban de manera clandestina, como la Flying University.

A las mujeres no se les permitía una educación superior en la Polonia controlada por Rusia en aquella época, por eso no pudo estudiar. Sin embargo, esta universidad acogía a mujeres estudiantes que podían estudiar cualquier tema que quisieran, aunque estuvieran censurados por el gobierno.

Maria y su hermana mayor llegaron a un acuerdo: si María ayudaba a cubrir el costo de los estudios médicos de Bronia en París, Bronia le devolvería el favor después de graduarse. De este modo, en 1891, con tan solo 24 años, María se trasladó a Francia.

De este modo, pasó a llamarse «Marie», la versión francesa de su nombre. Se matriculó en la Universidad de París para estudiar física, química y matemáticas en cuanto puso los pies en territorio francés. En pocos años, logró afianzar sus estudios y asentarse en la comunidad polaca de París.

Tras recibir su título de física, no perdió ni un segundo en encontrar un trabajo, pero necesitaba un lugar donde trabajar. Por ello, recurrió a un físico polaco al que le preguntó sobre un laboratorio más grande en el que trabajar.

Hallazgos quimicos
A Pierre y Marie Curie les unía el amor por la ciencia. Fuente: Wikipedia

Este físico conocía a un científico francés, Pierre, que tenía un laboratorio que se adaptaba a lo que buscaba Marie, de ahí que terminara trabajando con él.

Pierre Curie y Marie, unidos por su amor por la ciencia, formaron una sociedad que transformaría sus vidas y el mundo, y daría luz a nuevas generaciones de científicos.

¿Sabías que el químico francés Louis Pasteur muchas veces se compara con Marie Curie? Ambos vivieron y trabajaron en París, ambos realizaron importantes contribuciones a la ciencia y ambos tienen institutos que llevan su nombre; de hecho, el Instituto Pasteur ayudó a poner en marcha las instalaciones de investigación de Curie.

El descubrimiento del Radio y del Polonio

Pierre había establecido una técnica de investigación poco habitual mediante un electrómetro modificado que él y su hermano desarrollaron. Marie utilizó esta técnica para examinar muestras de uranio. Entre sus muchos descubrimientos hubo uno que refutó que los átomos no se pueden dividir. Sin embargo, su trabajo con la pecblenda y la calcolita tendría consecuencias de mucho mayor alcance.

Por un lado, descubrió que la actividad de la pecblenda era cuatro veces mayor que la del uranio; además, descubrió que la calcolita era dos veces más activa, lo que la llevó a concluir que debía haber otros elementos presentes dentro de ellos que los hacían más activos. Pierre, completamente dedicado a la investigación de su esposa, abandonó sus proyectos para unirse a ella en la búsqueda de esos elementos.

En 1898, Pierre y Marie publicaron un artículo anunciando el nuevo elemento que descubrieron: el polonio, de estructura similar al talio, y que recibió su nombre en honor al país natal de Marie. Cinco meses después de esa publicación de julio, volvieron a publicar, esta vez anunciando el descubrimiento del radio.

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Estos descubrimientos resultaron ser la parte fácil, puesto que aislarlos sería mucho más complicado. Al trabajar inicialmente con una muestra de 100 gramos de pecblenda, pronto se dieron cuenta de cuán escasos eran los rastros de sus nuevos elementos. Al final, acabarían procesando toneladas de mineral de pecblenda.

A pesar de sus esfuerzos, Marie Curie nunca logró aislar el polonio.

Con un enfoque tan científico y su falta de creencias religiosas, Marie Curie probablemente le habría dado poca importancia a Joseph Priestley.

siglo xx: descubrimientos famosos
Reflejo de aquella época: Marie fue la única mujer en el Congreso de Solvay de 1911. Fuente: Wikipedia

Marie Curie: los créditos finales

El trabajo de Marie se vio obstaculizado por dos piedras. La primera fue la publicación, específicamente, publicar los hallazgos antes que nadie.

Su mentor, Henri Becquerel, estuvo a punto de no ser el que descubriera la radiactividad de no haber sido por la publicación de su artículo en la Academia de Ciencias el día después del descubrimiento; si no, el mérito habría sido para el físico inglés Silvanus Thompson.

Avances químicos
Sin duda, la contribución de Marie Curie al mundo de la ciencia y de la química en particular fue extraordinaria.

El obstáculo insuperable en su camino fue el hecho de ser mujer.

  • Ella podía formular hipótesis y hacer el trabajo para probar sus teorías, pero nadie creía que una mujer pudiera ser quien tuviera tales ideas o realizase dichos trabajos.
  • Podía escribir artículos sobre sus hallazgos, pero no podía presentarlos.
  • El comité del Nobel tenía la intención de honrar solo a Becquerel y Pierre Curie por su trabajo en radiación, pero Pierre, alertado por un miembro del comité de que su esposa sería pasada por alto, se quejó y solicitó su inclusión.
  • Marie Curie se convirtió en la primera mujer en recibir el Premio Nobel de Física.
  • Las universidades de Ginebra y París compitieron para que Pierre se sumara a su personal, solo Pierre, no Marie.

En abril de 1906, apenas dos años después del nacimiento de su segunda hija, Pierre Curie fue atropellado por un carruaje de caballos y murió al instante.

Marie, que no era ajena al dolor y la pérdida, quedó completamente destrozada por la pérdida de su esposo y compañero de laboratorio. Se entregó a su trabajo y se aferró a sus hijos como una forma de salir adelante.

La Universidad de París, que había creado un puesto para Pierre, finalmente extendió su invitación a Marie. Se convirtió en la primera profesora de esta institución, pero sus ambiciones educativas no se detuvieron allí. Más tarde se convirtió en la directora de lo que ahora se conoce como el Instituto Curie, una instalación construida para ella conjuntamente por el Instituto Pasteur y la Universidad de París.

Marie dedicó toda su vida a la ciencia, logrando ganar el Premio Nobel de Química en 1911 por su descubrimiento del radio y el polonio. Es la única mujer que ha ganado dos premios Nobel y, hasta Linus Pauling, la única persona que había ganado dos premios en disciplinas distintas.

Marie Curie murió el 4 de julio de 1934 a causa de una anemia aplásica causada por una exposición prolongada a la radiación. Inicialmente, fue enterrada junto a su esposo pero, después, ocuparon un lugar en el Panteón de París, un sitio reservado para quienes hicieron contribuciones extraordinarias al país.

Sus ataúdes y todos sus billetes permanecen envueltos en plomo porque son tan radiactivos que no pueden manipularse sin equipo de protección.

¿Dónde encajan Pierre y Marie Curie en la lista de los químicos más famosos?

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Elvira

Soy traductora y profesora de inglés, francés y español. Disfruto leyendo y viendo series de televisión cuando el tiempo libre me deja. «Tell me and I forget. Teach me and I remember. Involve me and I learn» - «Dime y lo olvido, enséñame y lo recuerdo, involúcrame y lo aprendo».