Aquellos que piensan que no tienen tiempo para una alimentación saludable tarde o temprano encontrarán tiempo para la enfermedad.

Edward Stanley

La química es una rama científica que tiene mucha relevancia en muchos de los planos de nuestra vida, aunque no seamos conscientes, también en la alimentación.

Los alimentos que ingerimos están compuestos por sustancias químicas (hidratos de carbono, grasas, proteínas, vitaminas, agua y sales minerales), que, siempre que consumamos en una dosis adecuada, desempeñarán un papel beneficioso en nuestras vidas.

Además, la química también ha destacado por proporcionar procedimientos para conservar los alimentos más tiempo.

De esta manera, surge una rama específica: la química de los alimentos, que se encarga de estudiar las sustancias que forman parte de los productos que comemos (por su composición original, los ingredientes añadidos o los procesos de preparación o producción que se realizan para producirlos).

De este modo, aparecen términos específicos de este campo como colorantes, edulcorantes, aromatizantes, antioxidantes o liofilización, que tan presentes están en las etiquetas de los alimentos y que apenas conocemos.

Para ayudarte a entender más sobre este campo tan novedoso e interesante, te invitamos a que sigas leyendo sobre el origen y la importancia de la Química de los Alimentos, así como los lugares en los que podrás estudiarla.

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Vamos

Introducción a la historia de la Química de los Alimentos

todo sobre la química en los alimentos
Es importante conocer el origen de la Química de los Alimentos para entenderla mejor.

La Química de los Alimentos vio la luz poco después de la rama principal a raíz de la industrialización en torno al siglo XVIII. No obstante, y aunque no fuéramos conscientes, la química lleva miles de años girando en el entorno de la alimentación.

Las principales etapas del desarrollo humano con respecto a la alimentación han sido:

  • La caza y la recolección (hace unos 200.000 años). La población era nómada y la alimentación se basaba en la estacionalidad.
  • La etapa agrícola (hace unos 12.000 años). Las tribus cazadoras y recolectoras empezaron a domesticar a los animales y a cultivar terrenos, siempre asentándose en torno a fuentes de agua para el riego de los cultivos. A partir de entonces surgieron las civilizaciones.
  • La etapa industrial (siglos XVIII-XIX d.C.). Se renueva todo el proceso desde el origen de las materias primas hasta la mesa, aplicando nuevas técnicas químicas al procesamiento, a la conservación y a la producción de alimentos. Surgen las comidas procesadas y se busca la rapidez, la calidad y la seguridad.

Uno de los momentos que podría ser considerado como el principio de la Química de los Alimentos fue cuando Carl Wilhelm Scheele logró aislar el ácido málico en manzanas en el año 1785. Fue a partir de entonces que muchos investigadores realizarían estudios sobre ciertos alimentos.

Asimismo, en 1813 se publicó el primer libro que relacionaba la química con la agriculturaElements of Agricultural Chemistry de Sir Humphry Davy.

A partir de entonces, se empezaron a realizar estudios, experimentos y ensayos para avanzar en todo lo relacionado con los procesos que se llevan a cabo en torno a la alimentación: conservación, pasteurización, fermentación...

estudios de la quimica de alimentos
Gracias a los experimentos y estudios, hemos avanzado mucho en nuestra alimentación.

Poco a poco, la Química de los Alimentos se fue abriendo hueco, impulsada también por la divulgación del conocimiento a través de las universidades y colegios.

Por otro lado, durante sus primeros pasos, hubo algunos hitos que merece la pena destacar:

  • La demostración de la fermentación de la mano de Antoine Lavoisier (1789) y la determinación de la composición elemental del alcohol.
  • La invención del enlatado para la conservación de alimentos de la mano del francés Nicolas Appert (1809).
  • La utilización por primera vez de fórmulas químicas de la mano de Jons Jacobs Berzelius Thomas Thomson (1813).
  • Los experimentos sobre la digestión gástrica que permitieron descubrir que los alimentos estaban compuestos por varios nutrientes y no solo uno (William Beaumont).
  • La pasteurización de la mano de Louis Pasteur.

Estos fueron los primeros pasos de una ciencia que poco a poco iría creciendo y cuya relevancia nos ha permitido mejorar nuestra calidad de vida y nuestra salud.

La importancia de la Química de los Alimentos

relevancia química en los alimentos
¿Qué aplicaciones tiene la Química de los Alimentos en nuestro día a día?

La alimentación ha sufrido una transformación en los dos últimos siglos tremenda. En parte, gracias a la innovación y a la industrialización de este sector. De esta manera, los procesos de fabricación, procesamiento, envasado, conservación o almacenamiento, procesos que estudia la Química de los Alimentos, se han visto modificados para garantizar la seguridad y la calidad de lo que comemos.

Veamos algunos ejemplos de aplicaciones de la Química de los Alimentos en la industria alimentaria:

  • El secado. Existen diferentes procesos por los que se puede eliminar el líquido de una sustancia como la evaporación, el secado por aire o por aspersión. Por ejemplo, este proceso, según la técnica, ha permitido prolongar la vida útil de algunos alimentos, ganar en espacio y en peso y facilitar el transporte. Por ejemplo, así es como se obtiene la leche en polvo.
  • La pasteurización. Aunque existen diferentes tipos de procesos, la pasteurización HTST y UHT son muy comunes a la hora de producir bebidas como los lácteos y zumos.
  • La fermentación. Basada en el catabolismo de oxidación, nos permite a través de la utilización de microorganismos como bacterias, mohos o levaduras, transformar la materia orgánica. Por ejemplo, así es como obtenemos muchos tipos de quesos. Gracias a la utilización de estos microorganismos, mejoramos el valor nutritivo y las características de los alimentos (textura, aromas, sabores...).
  • Los aditivos. Estas sustancias químicas se añaden para favorecer la conservación, y a veces para mejorar las características de los alimentos. De este modo, encontramos aromatizantes, conservantes, colorantes o edulcorantes, entre otros.
  • Finalmente, además de todos estos procesos encontramos otros como:
    • La utilización de nitrógeno para proteger los alimentos del oxígeno y la oxidación.
    • La congelación criogénica.
    • La liofilización, donde se busca deshidratar para poder conservar un alimento mejor.
    • La utilización de hidrógeno para modificar algunas propiedades físico-químicas de grasas y aceites.

Son muchos los procesos y sustancias químicas que desempeñan un cierto papel en lo que a la industria alimentaria se refiere. Si lo que quieres es seguir ahondando en esto, ¿por qué no realizar unos estudios superiores que te permitan conocer más al respecto?

¿Dónde estudiar un Máster en Química de los Alimentos?

Estudios posgrado en química alimentos
¿Te interesa la Química de los Alimentos? Existen muchas especializaciones de posgrado que te ayudarán a conseguir la carrera profesional que quieres.

Si tienes claro que quieres especializarte en esta rama, lo mejor será realizar un máster que te permita adquirir conocimientos para o bien acceder al mercado laboral o bien continuar con un programa de doctorado.

En España, encontramos diversos estudios de posgrado sobre Química de los Alimentos:

  • El Máster Universitario en Ciencia e Ingeniería de los Alimentos de la Universidad Politécnica de Valencia
  • El Máster Universitario en Ciencia y Tecnología de Aceites y Bebidas Fermentadas de la Universidad Pablo de Olavide (Sevilla)
  • El Máster en Nuevos Alimentos de la Universidad Autónoma de Madrid
  • El Máster Universitario en Avances en Calidad y Tecnología Alimentaria de la Universidad de Granada
  • El Máster Universitario en Nutrición, Tecnología y Seguridad Alimentaria de la Universidad de Murcia
  • El Máster en Desarrollo e Innovación de Alimentos de la Universidad de Barcelona
  • El Máster Universitario en Alimentación, Nutrición y Metabolismo de la Universidad de Navarra
  • El Máster en Calidad, Desarrollo e Innovación de Alimentos de la Universidad de Valladolid

La mayoría de estos estudios de posgrado tienen 60 créditos ECTS y, por lo tanto, tienen en torno a un curso académico de duración.

Para poder acceder a ellos, lo primero será inscribirse cuando se abra el plazo de inscripción, donde tendrás que entregar la documentación que se te solicite. Por lo general, tu título de haber realizado un grado o una licenciatura relacionados (Química, Farmacia, Biología, Nutrición Humana y Dietética y Biotecnología, entre otras).

En algunas ocasiones, como la demanda supera el número de plazas de la universidad, suele haber una especie de concurso de puntos según el expediente, el conocimiento de idiomas y de informática, la realización de cursos relacionados con la Química de la Alimentación, así como la motivación para realizar dichos estudios.

Debes saber que el precio del crédito varía en función de la universidad y de la Comunidad Autónoma, por lo que puedes gastarte entre 800 y 10.000 euros en función del máster que escojas.

Por supuesto, lo fundamental es que indagues un poco en el contenido, en las prácticas y la realización del TFM para saber qué máster escoger.

Eso sí, ten por seguro que no te faltarán salidas profesionales, pues la Química de los Alimentos es un ámbito en expansión, que te permitirá acceder a empresas del sector alimentario y afines como parafarmacia, cosmética o incluso centros de innovación y desarrollo tecnológico.

Si lo tuyo es la Química de los Alimentos, sigue este camino.

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Elvira

Soy traductora y profesora de inglés, francés y español. Disfruto leyendo y viendo series de televisión cuando el tiempo libre me deja. «Tell me and I forget. Teach me and I remember. Involve me and I learn» - «Dime y lo olvido, enséñame y lo recuerdo, involúcrame y lo aprendo».