«La audacia en los negocios es lo primero, lo segundo y lo tercero». - Thomas Fuller

El estudio de la economía en la Antigüedad, como en la época del Imperio Romano, y entender cómo funcionaba, puede ser un tema fascinante para muchos. Sin duda, no es complicado entender por qué esta civilización tan antigua y popular influyó tanto en el transcurso de la historia moderna. De hecho, no es raro que historiadores y arqueólogos se dediquen al estudio exhaustivo del funcionamiento de estas sociedades antiguas y de cómo los romanos y su vasta riqueza de filósofos llegaron a alcanzar la gloria.

Muchas de las economías existentes actualmente en el mundo se basan en algunos principios que a todos nos son familiares, como:

  • La regulación y el establecimiento y desarrollo de sistemas monetarios.
  • La evolución de las prácticas agrícolas, comerciales y de fabricación.
  • Así como el capitalismo y el libre mercado.

Sin embargo, las economías antiguas difieren enormemente de cómo entendemos la economía en la actualidad. Como veremos a continuación, la economía del Imperio Romano no estaba tan desarrollada como quizá cabría esperar y, de hecho, se centró básicamente en la agricultura y en la economía de esclavos.

Por supuesto, la antigua economía romana no era completamente ajena a los sistemas económicos que están en funcionamiento hoy, ya que compartían algunas características, como su sistema monetario y las rutas comerciales básicas.

Quizá hayas estudiado un poco sobre la antigua Roma y su economía en la escuela o en la universidad, aunque también puede darse el caso de que nunca hayas oído nada sobre el funcionamiento de las economías antiguas.

Aunque hayas estudiado economía, la mayoría de los cursos de este ámbito se centren en áreas clave como:

Para pesar de algunos, existe una tendencia en las clases de economía, ya estés en Bachillerato o en la Universidad, a centrarse en las áreas económicas que hemos comentado, junto con determinadas escuelas de pensamiento económico, como la economía clásica o neoclásica.

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Como resultado, no resulta del todo extraño pensar que hay quien no estudia la historia de la economía, o la historia de la teoría económica.

Si te sientes naturalmente atraído por el mundo antiguo, te interesa saber cómo funcionaba su sistema económico, no dudes en ponerte en contacto con algún especialista que pueda ayudarte a aprender más sobre dichos sistemas.

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Economía romana
La agricultura romana fue, sin duda, una parte fundamental de su economía. (Créditos: CC0 1.0, TheDigitalArtist, Pixabay)

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La agricultura romana, una parte fundamental de la economía del Imperio Romano

Aunque no sea para nada sorprendente, la economía de la antigua Roma se basó en la producción agrícola.

Dado el clima mediterráneo en el que se situaba el imperio, los principales productos agrícolas eran el trigo y la uva, además de algunos alimentos como la aceituna. De este modo, las principales exportaciones del antiguo Imperio Romano fueron productos como el vino o el aceite de oliva, productos que aún en la actualidad siguen siendo exportaciones en Italia o en España.

En términos generales, la producción agrícola en la antigua Roma la llevaban a cabo tanto los pequeños agricultores como los terratenientes que tenían tierras y recursos disponibles para que los trabajadores y esclavos trabajaran sus tierras para producir cultivos.

Gran parte de la economía romana se basó en la influencia del trabajo por parte de los esclavos, aunque no hay acuerdo entre los historiadores a la hora de confirmar si esto reforzó o, en última instancia, fue un obstáculo para la progresión de la economía de la antigua Roma.

Independientemente de la opinión histórica, lo que sí está probado es que la mano de obra esclava era la que se empleaba principalmente durante esta época. La economía romana se volvió aún más dependiente del uso de la mano de obra esclava a medida que fue avanzando la República, debido al impacto y el coste de las numerosas guerras (véase por ejemplo, las consecuencias de la posguerra en la economía en el siglo XX) y las expediciones, tan habituales en las civilizaciones tan antiguas.

Sin embargo, se ha observado que, una vez reducidas las conquistas en el Imperio Romano, la mano de obra asalariada fue popularizándose más a medida que aumentaba el precio de los esclavos.

Aunque ciertas prácticas agrícolas, como la rotación bienal de cultivos, se utilizaron durante el Imperio Romano, estas no produjeron resultados sustanciales para la cantidad de mano de obra que requerían.

La rotación bienal de cultivos es una práctica mediante la cual la tierra apta para cultivos se dividía en dos o más campos separados. Mientras que un campo se usaría para plantar y cultivar cultivos como el trigo, la otra parte permanecería sin usar, a fin de ayudar a que el suelo se recuperase para la próxima rotación de cultivos.

La agricultura desempeñó un papel fundamental en la economía de la antigua Roma, en gran parte debido a la necesidad del Imperio de alimentar a sus habitantes, así como a los militares que servían. De hecho, las conquistas, por ejemplo en zonas como Egipto, eran con el objetivo de encontrar más regiones productoras de cereales para alimentar al imperio.

Economía del Imperio Romano
Las rutas portuarias también constituyeron una parte importante de la economía del Imperio Romano.

Las prácticas monetarias y comerciales de la antigua Roma

El comercio fue otra piedra angular de la economía romana. El sistema monetario de la antigua Roma estaba bastante bien establecido, aunque el suministro de dinero no estaba tan controlado como lo está actualmente en las economías globales. Por ejemplo, no había un banco central en la época de la antigua economía romana ni tampoco mucha regulación al respecto.

Sin embargo, había una moneda única y una variedad de monedas diferentes en circulación, desde monedas de latón y bronce hasta monedas hechas de otros metales preciosos.

Aunque había monedas en circulación, esta no era la única forma en la que se intercambiaban mercancías en el Imperio Romano. El trueque seguía siendo una opción muy viable dentro de las economías antiguas, y los impuestos también podían liquidarse mediante el trueque en lugar de utilizar monedas, ¡un concepto bastante «desfasado» hoy en día!

Sin embargo, el sistema monetario de la antigua Roma formaba solo una parte de la red comercial total.

Los puertos, como el de Ostia (en la antigua Roma), eran una parte esencial de la red comercial del imperio, y también había una gran cantidad de carreteras que conectaban el imperio con diversos rincones del mundo:

  • Con China a través de la Ruta de la Seda.
  • Con India, que permitió la importación de especias.
  • Con África, que ofrecía bienes como el marfil.
Economía antigua
El marfil era uno de los minerales que se solían extraer en la industria minera de la antigua Roma.

Descubre el papel de la Revolución Industrial en la economía.

Todo sobre la economía antigua

Como vemos, la economía de la antigua República Romana no estaba tan desarrollada como cabría pensar, a pesar del estatus de la República Romana como uno de los principales imperios de la Antigüedad.

Sin embargo, se hizo un gran énfasis tanto en la producción agrícola como en el uso de la mano de obra de esclavos para completar tanto el trabajo calificado como el no calificado, aunque esto implicara iniciar una conquista para tener acceso a la tierra cultivable.

Aunque la economía de la antigua Roma parezca no estar tan establecida o desarrollada como muchos pueden pensar, hubo características de esta economía del período clásico que parecen bastante similares a los sistemas que tenemos hoy en día, como el funcionamiento de una moneda única o el establecimiento de una variedad de rutas comerciales y portuarias.

De hecho, algunos historiadores, como Peter Temin, han argumentado que el Imperio Romano era esencialmente una economía de mercado.

A pesar de algunos de estos paralelismos, el hecho es que las civilizaciones antiguas, desde la Antigua Grecia hasta el Imperio Romano, y sus economías diferían en muchos aspectos de las economías globales de la actualidad.

Así como los monumentos y la arquitectura de la Antigua Grecia y el Imperio Romano nos son «ajenos» hoy en día, el trueque era una técnica muy extendida en la antigua Roma, técnica que apenas nos es familiar hoy en día. Además, ​​el enfoque del Imperio hacia la agricultura no está extendido en las naciones modernas que se han orientado hacia la producción y la fabricación.

La antigua Roma, por su parte, también contaba con una industria manufacturera, pero de ninguna manera ocupaba un puesto de honor en el Imperio en comparación con otros sectores como la agricultura.

La industria principal durante el Imperio Romano fue la minería, y los minerales que se obtenían se utilizaban para una variedad de propósitos, por ejemplo:

  • Oro y plata, para crear monedas o joyas.
  • Hierro, para las armas con las que conquistaron muchas naciones.
  • Mármol, para la construcción.

Es comprensible que las características de muchas economías antiguas difieran de lo que entendemos hoy como estándar. Es ahí donde radica el interés de estudiarlas, ya que brindan una pequeña idea de cómo habría sido la vida en esos tiempos y de cómo han cambiado nuestros sistemas y prácticas económicas.

Conocer la economía antigua
Es fundamental conocer la economía romana para entender la evolución de este campo.

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Elvira

Soy traductora y profesora de inglés, francés y español. Disfruto leyendo y viendo series de televisión cuando el tiempo libre me deja. «Tell me and I forget. Teach me and I remember. Involve me and I learn» - «Dime y lo olvido, enséñame y lo recuerdo, involúcrame y lo aprendo».