La química es una disciplina cuyo funcionamiento se puede ver por todas partes. Solo hay que pensarlo un momento y seguro que cada cosa que se te venga a la cabeza, natural o artificial, funciona o existe debido a los descubrimientos que hemos hecho en esta ciencia. ¿Bombillas? Eso es química. ¿Repostar un coche? Química. ¿Freír huevos? Mientras cocinas, literalmente estás viendo reacciones químicas en acción.

Realmente, es difícil exagerar el papel que juega la química en nuestras vidas, sobre todo porque nosotros mismos estamos compuestos por átomos y moléculas. Toda la biología también lo es, y solo hay una disciplina a la que debemos agradecer la forma en que respiramos, vemos, nos movemos y comemos.

Así que, si en clase de química piensas en cuánto odias la asignatura, en cuánto te frustra, en lo aburrida que es o en el poco sentido que tiene, recuerda que no hay nada más fundamental en el mundo que las cosas que se estudian en esta materia. La química es cualquier cosa menos un sinsentido.

Para probarlo, hemos sacado del libro de texto las cosas más interesantes del mundo de la química. Hemos desarrollado una introducción a la química que no es todo grupos funcionales, estructura atómica y ácidos y bases. Aunque la química de secundaria puede no serlo, queremos mostrarte que la química en el mundo real es divertida.

Los conceptos básicos de la química

Echemos un vistazo rápido a algunas de las ideas más importantes de la química general que debes comprender, el tipo de cosas que cualquier científico da por sentado. ¿Por dónde empezamos? Lo has adivinado: la tabla periódica de los elementos.

La tabla periódica

Seguro que la has visto en todos los laboratorios o en las aulas de química en las que has estado. Ningún departamento de química está completo sin una. Pero, ¿para qué sirve?

Has oído hablar de los elementos, ¿verdad? Las sustancias puras a las que nos referimos con nombres como oxígeno, nitrógeno, carbono, potasio. Son sustancias que no se pueden reducir a otra cosa; pues estas son las cosas que se muestran en la tabla periódica.

La tabla está ordenada según la reactividad de cada elemento, del menos reactivo al más, y según el número atómico de cada uno.

Recuérdala, ya que la verás en todas partes.

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Tabla periódica de Mendeleiev: ¡todos los elementos de la química!

Las reacciones químicas

Pero el pan de cada día de la química física es la reacción química. Es lo que sucede cuando quemas tostadas, cuando respiras, cuando enciendes un fuego, cuando haces casi cualquier cosa. Es lo que se estudia en clase.

Sabemos que todo lo que nos rodea está formado por relaciones entre un tipo de molécula o átomo y otros tipos diferentes, a menudo formados junto con enlaces (en los que las moléculas puras forman compuestos). Sin embargo, estas relaciones moleculares nunca son estables, ya que cambian cuando puede haber calor u otra determinada sustancia.

Cuando cambian, y cuando las moléculas, o los iones o los electrones que componen estas moléculas, se reordenan, esto es lo que se llama reacción química.

Ácidos y bases

Seguramente todos nos hemos encontrado con ácidos y bases en algún momento. Puede que incluso uses ácidos prácticamente todos los días, ya que los limones y el vinagre son ácidos.

Es posible que las bases sean menos comunes, pero cada vez que te has lavado las manos con jabón o has usado lejía para limpiar el fregadero, has entrado en contacto con una base.

La teoría dice que, en las reacciones químicas, los ácidos liberan un protón al reactivo, mientras que las bases los roban. Lo creas o no, este proceso aparentemente sencillo es la razón principal detrás de la diferencia.

Si quieres obtener más detalles sobre alguna de estas ideas, echa un ojo a nuestro artículo sobre los conceptos más importantes de la química.

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El ácido cítrico de los limones es un ácido común: ¡química que comes todo el tiempo!

Algunos términos clave de química

Pero como sabrás, como estudiante de química, la asignatura está llena de términos teóricos y analíticos que simplemente hay que aprender. Si quieres ser un químico de éxito, tienes que hacerlo, ¡y todos sabemos que esta puede ser una de las partes menos interesantes de aprender algo!

Entonces, ¿sabes qué es un polímero o un hidrocarburo? ¿Conoces la diferencia entre un enlace covalente y un enlace iónico? ¿Alguna idea de lo que podría ser un catalizador o un producto químico? o ¿qué podría significar oxidación, destilación o valoración?

Hemos hecho un glosario de la terminología química esencial en este artículo que describe los términos más importantes del programa de estudios de química para que no se te escape nada sobre la estructura química o los estados de la materia o por si estás empezando a hacer tus primeros experimentos de química.

El equipo esencial de química

Hablando de realizar experimentos, no podrás hacer mucho sin el equipo adecuado.

Probablemente te hayas preguntado precisamente en algún momento por qué tu departamento de química está tan lleno de cosas que nunca has visto fuera del laboratorio de química. La respuesta es que se necesita todo tipo de herramientas para realizar un experimento químico de forma efectiva y, lo que es más importante, de forma segura.

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¿Qué necesitas para hacer tus experimentos químicos?

El aparato químico básico es el mechero Bunsen, una tubería de gas que produce una llama muy caliente, limpia y clara. El calor a menudo induce el cambio químico o físico que deberás observar y analizar, por lo que el mechero Bunsen se ha convertido en la herramienta principal de la química moderna.

Pero para estudiar cualquier proceso químico, es probable que necesites tubos de ensayo, un matraz, pipetas y buretas, y sobre todo gafas y guantes para asegurarte de no hacerte daño.

Y para comprender la composición de la sustancia con la que estás trabajando, algunas herramientas te ayudarán a llegar a una explicación: papel tornasol, un termómetro y un modelo molecular.

¡Consulta la lista completa del material de química necesario en nuestro artículo dedicado a este tema!

Los químicos más importantes de la historia

Si dijéramos Lavoisier, Dalton, o Berzelius, ¿sabrías de lo que estamos hablando? ¿Y Mendeleev o Nobel? ¿Te suena Linus Pauling? Todas estas personas tienen algo en común: ¡son algunos de los químicos más importantes de la historia!

¿Has pensado alguna vez en quién descubrió los elementos químicos? ¿O cómo todas estas extrañas teorías de propiedades químicas o análisis químicos terminaron en los libros de texto? Bueno, tienes que darles las gracias (¡o culpar!) a estas personas.

Desde el siglo XVIII, los científicos han estado ocupados pensando, escribiendo y experimentando, para comprender qué sucede realmente cuando se calientan los gases o cómo podrían ser esos enlaces químicos. Tu libro de texto de química no cayó del cielo lleno de conocimientos, sino que los científicos trabajaron para desarrollar estas ideas, y sus contribuciones a la ciencia han sido asombrosas.

Pincha en este enlace para ver quiénes fueron los químicos más importantes de la historia.

Los descubrimientos más importantes en la química

Como hemos dicho, todo lo que nos rodea es química, desde los medicamentos hasta las cosas que usamos para cultivar alimentos. Pero vale la pena repetirlo: todo lo que tocas es el resultado de un proceso químico. 

Pongamos como ejemplo la pantalla en la que estás leyendo este artículo. ¿De qué está hecha? ¿Cómo muestra estas palabras que estás leyendo ahora? ¿Cómo puede haber terminado siendo tan pequeña en comparación con las enormes pantallas de televisión que teníamos hace solo una década?

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El teléfono móvil y el portátil son invenciones posibles gracias a la química. ¡Esto no es algo en lo que la gente piense a menudo!

Son cuestiones de la química, y la pantalla que estás mirando está hecha de compuestos químicos que son el resultado de experimentos concretos. Puedes darle las gracias a un hombre llamado George Gray por la invención de esta tecnología en concreto. Su investigación sobre la química ha cambiado no solo la forma en la que leemos la información, sino también cómo hablamos con nuestros amigos y familiares, cómo compramos cosas y cómo trabajamos. Nada de esto habría sido posible sin la pantalla de Gray, que nos permitió poner los ordenadores en nuestros bolsillos.

Desde los elementos radiactivos que tratan el cáncer hasta el plástico maleable en el que envolvemos todo, en este enlace encontrarás todos los detalles sobre algunos de los científicos que más han cambiado nuestras vidas y sus descubrimientos químicos.

Datos curiosos sobre la química

Para terminar, hemos compilado una pequeña lista de algunos de los hechos y datos más sorprendentes sobre la química.

La química es mucho más que la lección que tu profesor te da en clase, mucho más que la ecuación y la notación que tienes que practicar para hacer los deberes.

Por lo tanto, probablemente no te sorprendas demasiado al saber en este momento que cosas como la Coca-Cola y los fuegos artificiales son inventos de la química (¡y sus historias son bastante sorprendentes!).

Pero, por otro lado, es posible que no sepas que los elementos químicos que hay en tu cuerpo valen menos de un euro, ¡o que con el carbono que hay en tu cuerpo se pueden hacer casi diez mil lápices!

Desde las abejas y avispas hasta el agua, el ajedrez y el vidrio, la química surge en algunos lugares realmente sorprendentes. ¡Descúbrelo en nuestro artículo!

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Marisol

Traductora y correctora. Lectora empedernida. Me encanta viajar, la música y vivir nuevas experiencias.