La química es una asignatura repleta de palabras y frases complejas, lo cual puede parecer un poco abrumador. De hecho, llegar a enfrentarse con todo el vocabulario científico podría ser lo que te impide coger tus libros de texto y ponerte a estudiar.

Afortunadamente, con esta práctica guía de los términos químicos generales más importantes, seguro que empiezas a sentirte más cómodo en poco tiempo. No solo son valiosos para los propios químicos o los profesores e ingenieros que los utilizan, sino que todo el mundo debería conocer estas palabras y definiciones, ya que ayudan a conocer un poco más ese mundo de experimentos efervescentes, laboratorios y reacciones que es la química. 

Entonces, si estás estudiando para conseguir tu certificado de la ESO o si necesitas ponerte al día antes de tus exámenes de bachillerato, ¡echa un vistazo a este diccionario de introducción a la química!

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Términos fundamentales de la química: lo más básico

Empecemos por lo más básico en química. La química, básicamente, es el estudio de los átomos, los elementos, los compuestos y las moléculas. Estos son los cuatro términos que debes conocer para empezar. Pero ¿a qué se refieren? Es una pregunta importante, ya que estos cuatro elementos (y la materia de la que están hechas) constituyen todo en el universo.

Un elemento, por ejemplo el hierro o el oxígeno, es una sustancia pura o algo que no se puede descomponer en otra sustancia. Solo puede descomponerse en átomos, es decir, en las porciones más pequeñas del elemento. Un elemento es solo una gran cantidad del mismo átomo.

¿Qué hay de las moléculas y los compuestos? Son ligeramente diferentes:

  • Las moléculas, simplemente, son dos (o más) átomos unidos, o enlazados, entre sí. Así, mientras que un átomo de oxígeno no es una molécula, si dos átomos de oxígeno se unen, eso síes una molécula (lo que llamaríamos O²).
  • Los compuestos son moléculas que tienen enlaces entre dos tipos diferentes de átomos. En este caso, si se añade un átomo de carbono al O², se obtiene CO², el dióxido de carbono, que es un compuesto.

Más términos básicos en química

Para comprender cómo se enlazan estos átomos, debemos mirar más de cerca. Como sabrás por tus clases de química, los átomos están hechos de partículas, que se agrupan en el núcleo del átomo o giran alrededor de ese núcleo. Estas partículas tienen una carga positiva, neutra o negativa. El núcleo (el centro del átomo) contiene los protones, que tienen carga positiva, y los neutrones, que son neutros. Los electrones tienen carga negativa y giran alrededor del núcleo.

Estos elementos son clave para comprender cómo se crean las moléculas y los compuestos. Los átomos se enlazan entre sí debido a los electrones, y existen dos tipos de enlaces: iónicos y covalentes.

  • En los enlaces covalentes, dos átomos comparten un par (o más de un par) de electrones.
  • En los enlaces iónicos, un átomo dona un electrón a otro. Cuando esto sucede, el átomo donante se convierte en un ion: se carga positivamente. Los metales son aquellos elementos a los que les gusta perder electrones, formando enlaces y desarrollando cargas positivas.
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Vocabulario esencial de química: estados químicos y compuestos

Ahora que hemos visto los términos básicos de química, echemos un vistazo a algunas palabras que escucharás por el departamento de química.

Las moléculas forman sustancias, que se pueden encontrar en tres estados diferentes. Probablemente ya los haya escuchado, pero es importante recordar que una sustancia puede cambiar su estado debido al calor y la presión.

  • Gases: son sustancias sin forma fija ni volumen definible.
  • Líquidos: sustancias que son fluidas, sin forma fija pero con un volumen definido.
  • Sólidos: estas sustancias son más estables, con moléculas más compactas. Tienen una forma másfija y un volumen definido.

Las sustancias pueden ser elementos puros, compuestos o mezclas. En química, una mezcla se define como una sustancia compuesta por dos o más elementos combinados, pero no enlazados químicamente como un compuesto.

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Existen diferentes tipos de compuestos:

  • Hidrocarburos: son compuestos orgánicos, que contienen, como sugiere el término, solo hidrógeno y carbono.
  • Polímeros: moléculas grandes, ya sean naturales o sintéticas y producidas en un laboratorio, que están formadas por muchas moléculas más pequeñas unidas (a menudo hidrocarburos).
  • Sales: compuestos iónicos cuya carga se neutraliza. Combina iones con carga positiva con los de carga negativa.

Finalmente, en esta sección, tenemos los ácidos y las bases, que son opuestos. Los ácidos contienen hidrógeno, donan protones y producen iones positivos en el agua. Las bases producen iones negativos en el agua.

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Terminología esencial de procesos y reacciones químicas

Para aprobar tus exámenes de química, tendrás que conocer algunos términos básicos de las reacciones químicas, ¡o nunca comprenderás lo que sucede en un laboratorio o en un experimento! ¡La química es divertida!

En primer lugar, debes conocer los tres términos de una reacción química, que son:

  • El reactivo: sustancia que está presente al inicio de la reacción.
  • El catalizador: sustancia que da lugar a la reacción, pero que no cambia.
  • El producto: lo que obtienes al final de la reacción.

Todas las reacciones son endotérmicas o exotérmicas, lo que significa que o bien toman energía o la distribuyen.

En esta tabla, encontrarás algunas palabras importantes relacionadas con los principales tipos de reacción:

OxidaciónUna reacción, generalmente con oxígeno, en la que se pierde un electrón.
ReducciónCuando se añaden electrones a un átomo (lo contrario de lo anterior).
DestilaciónCuando una mezcla pierde un líquido por evaporación y condensación.
Descomposición TérmicaRomper un compuesto en dos o más sustancias mediante calor.
ValoraciónSi conoces la concentración de una solución, puedes utilizar la valoración para determinar la concentración de una solución diferente.

Conceptos químicos: medidas y la tabla periódica

Comprender los términos de los libros de texto que usas en tu clase de Química no solo implica conocer las estructuras atómicas de los estados de la materia. También debes conocer las formas en las que un químico puede hacer un cálculo o medir una sustancia determinada. Esta terminología imprescindible te será de ayuda en cualquier clase de química.

tabla periodica
La tabla periódica se utiliza para organizar los elementos en diferentes columnas en función de sus propiedades.
  • La tabla periódica. Seguro que la has visto en cualquier laboratorio de química. Es la tabla de los elementos, ordenados según el número atómico. Fue inventada por Mendeleev. Este es uno de los descubrimientos químicos más importantes.
  • Número atómico. El número de protones de un átomo y, por lo tanto, de electrones, ya que son los mismos.
  • Número másico. El número de protones más el número de neutrones.
  • Elemento de transición. Elementos que aparecen en los grupos tres a doce de la tabla periódica. También conocidos como metales de transición.
  • Unidad utilizada para identificar una determinada cantidad de sustancia. Un mol de cualquier sustancia contiene el mismo número de átomos que un mol de otra sustancia.
  • Cómo de reactiva es una sustancia en relación con otra. Si colocas las sustancias en orden de reactividad relativa, obtendrá una serie de reactividad.

Además de una reacción, probablemente deberás escribir una ecuación química que muestre, en forma escrita, qué reactivos están involucrados y qué productos se producen.

También deberás conocer otra escala, la escala de pH. Se utiliza para medir el grado de acidez de una sustancia. Las sustancias que no son ácidas se llaman básicas. La escala varía de 0 a 14, teniendo el más ácido el número más bajo y el más básico el más alto. Las sustancias neutras tienen pH7.

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Términos más importantes sobre el equipo de química

En este glosario de términos químicos no podía faltar una lista de palabras relacionadas con el equipo que cualquier científico podría usar en sus laboratorios. La química no es solo teórica y analítica, sino también empírica y, por tanto, práctica.

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«Mechero Bunsen» es un término clave en el glosario del equipo de química.
  • Mechero Bunsen. Usarlo será una de las mejores experiencias en tus clases de química del instituto. Al conectarlo a un grifo de gas, obtienes calor y una llama para hacer tus experimentos de química. Este es uno de los químicos más importantes de la historia.
  • Trípode con gasa. Sobre un mechero Bunsen se puede colocar un soporte que pueda contener vasos de precipitados para llenarlos con elementos químicos y soluciones.
  • Tubo de ensayo. El elemento más emblemático de la química: es un tubo delgado en el realizarás experimentos con tus soluciones. Un tubo de ebullición es una variedad más grande del tubo de ensayo, en el cual, ¡lo has adivinado!, puedes hervir cosas.
  • Las buretas son como tubos de ensayo, pero tienen medidas y se sujetan con abrazaderas para que puedas añadir gotas de la solución. Se utilizan principalmente para las valoraciones.  No solo se usa en química, sino también en biología y medicina.

¡Con estos términos ya sabes un poco más de química! Recuerda: la química está presente en nuestra vida diaria, así que seguro que te son de utilidad.

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Marisol

Traductora y correctora. Lectora empedernida. Me encanta viajar, la música y vivir nuevas experiencias.