«Visto a la luz de la evolución, la biología es, quizás, la ciencia más satisfactoria e inspiradora». – Theodosius Dobzhansky

Muchas veces, las personas se definen a sí mismas según sus intereses, es decir, piensan en sí mismos basándose en la lógica y la información o más bien en el arte y las humanidades. Por suerte, al estudiar un tema tan interdisciplinar como la biología, descubrirás numerosas formas para poder involucrarte en la materia que más te gusta o que menos.

Las funciones biológicas forman parte de nuestra vida diaria, y afectan desde la bioinformática, que se utiliza para elaborar un medicamento, hasta la biología celular, que contribuye a mejorar su rendimiento deportivo. Comprender la evolución del campo de la biología y los términos que lo componen puede ayudarte en tus estudios y en la vida en general.

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¿Cuál es el trabajo de los biólogos?

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Las ciencias biológicas comprenden una gran variedad de disciplinas.

Aunque tendemos a pensar en los biólogos como personas con bata que experimentan y examinan objetos en un laboratorio, donde la investigación es un componente importante tanto para los profesionales de la biología como para los estudiantes universitarios, esta disciplina va más allá del laboratorio para cubrir una amplia red de temas interdisciplinarios y dinámicos.

En esencia, la biología se basa en el estudio de los organismos vivos y, por lo tanto, los únicos prerrequisitos para empezar a estudiar un grado en biología es contar con una habilidad de observación y un cierto interés por el mundo que nos rodea. Si te interesa comprender la estructura y el contexto de la disciplina de la biología, desde las políticas informativas hasta la ciencia computacional, será fundamental comprender qué hacen exactamente los biólogos.

Dentro de la biología, encontramos tres ramas bien diferenciadas: la botánica, la zoología y la microbiología. Si estudias biología o quieres saber más sobre las diferentes salidas profesionales disponibles en el ámbito de la biología, comienza por decantarte por una de estas tres especializaciones.

¿Cuáles son las principales ramas de la biología?

Como ocurre con cualquier ciencia, la biología se remonta al comienzo de la historia de los seres humanos. Aunque los mitos antiguos sean considerados más bien por su valor literario e histórico en la actualidad, tipifican el método científico de observar los fenómenos naturales y crear historias que se ajusten a ellos. Los primeros registros biológicos se remontan a los asirios y babilonios. De hecho, los vestigios que tenemos y que ilustran conceptos como la reproducción de plantas y la medicina veterinaria se remontan al 1800 a.C. Si esto no te parece suficientemente impresionante, ten en cuenta que hay pruebas de que la recolección de dátiles se remonta al 3500 a.C.

El conocimiento biológico de los egipcios registrado en papiros y artilugios incluye información sobre todo, desde las prácticas correctas de embalsamamiento hasta la ciencia de crear joyas a partir de plantas. El papiro Ebers, que contiene remedios para el asma, fue escrito en el siglo XVI a.C. y es considerado uno de los primeros textos médicos que se conocen. Este papiro es también el registro más antiguo en el campo de la botánica.

Si nos centramos en la antigua China, se consideraba que los emperadores eran los guardianes del conocimiento biológico, y las descripciones de las plantas medicinales se remontan al 2700 a.C. La biología china de la antigüedad también incluía información sobre insectos, sobre todo haber el empleo del gusano de seda para producir seda.

Asimismo, con el interés de entender la agricultura, las incursiones de la India en el terreno de la biología se centraron en comprender productos como los dátiles, el melón y la cebada. Los textos escritos sobre temas como patología y obstetricia se remontan al siglo VI a.C.

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Sin la biología, los procesos bioquímicos estarían incompletos.

Algunas de las asignaturas que puedes estudiar en cualquier grado de biología y que se agrupan bajo el paraguas de la botánica son:

  • Morfología (Anatomía, Histología, Citología)
  • Fisiología
  • Bioquímica y biofísica
  • Ecología
  • Sistemática
  • Bacteriología
  • Micología
  • Patología

Pasando del reino vegetal al reino animal, encontramos la zoología, la rama de la biología que se ocupa de comprender a los animales a nivel celular, así como de sus relaciones con los animales y el entorno que los rodea. Como ocurre con la botánica, la historia de la zoología comienza con la comida, es decir, las mejoras en la caza, así como en la domesticación, requerían un conocimiento extenso y preciso sobre una comunidad diversa de animales y su relación entre ellos.

A Aristóteles se le atribuye la invención del enfoque de la zoología que reinaría hasta la Edad Media. Esta metodología incluyó el estudio de los animales y la función de sus cuerpos con una mentalidad sistemática y descriptiva. El enfoque de Aristóteles fue reformado por Carlos Linneo en el siglo XVIII con la invención de un sistema de nomenclatura que permitía clasificar a todos los animales.

El siglo XIX fue testigo de la integración de las investigaciones celulares en el dominio de los animales. A Georges Cuvier se le atribuyen algunos de los primeros trabajos completos sobre la comparación de animales por su anatomía. La teoría celular, por supuesto, también supuso grandes avances en los campos de la biología del desarrollo y la embriología.

La teoría de la evolución fue otro hito que se produjo en el siglo XIX, que marcó un cambio de paradigma en el campo de la zoología, rechazando la visión tradicional de que cada especie conocida era única. Al combinar los principios de la herencia de Mendel, Darwin postuló que los organismos evolucionan con el tiempo mediante un proceso de rechazo y aceptación de características inútiles o beneficiosas, respectivamente. Este concepto, conocido como selección natural, sirvió de columna vertebral para su argumento y fue, por supuesto, una respuesta al trabajo de sus predecesores. Este concepto afectaría posteriormente a muchas otras disciplinas dentro de las ciencias biológicas como la ecología y la microbiología ambiental.

Los siglos XX y XXI supusieron un cambio hacia la solución de los problemas biológicos del mundo, preocupándose menos por los esfuerzos de clasificación y más por la conservación. Hoy en día, la rama de la zoología alberga una amplia variedad de disciplinas como:

  • Anatomía
  • Fisiología animal
  • Morfología
  • Taxonomía
  • Sistemática
  • Fisiología
  • Embriología
  • Biología del desarrollo
  • Evolucionismo o Evolución
  • Biología evolucionaria
  • Biología de la Conservación
  • Genética
  • Biología celular y molecular
  • Ecología o Ecología y Evolución
  • Etología
  • Bioquímica

La tercera rama de la biología se denomina microbiología y se ocupa del estudio de los microorganismos. Los microorganismos son formas de vida simples que engloban a las bacterias y hongos. Comprender, describir y probar sus estructuras y funciones ha ayudado a resolver muchos de los problemas más urgentes de los seres humanos. La biología de los organismos es la más joven de las tres ramas principales de la disciplina y se remonta al siglo XVII.

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La tarea de conservar la biodiversidad es vital para un científico.

Antoine van Leeuwenhoek fue el primero que realizó trabajos sobre microorganismos, habiendo dibujado y observado todo, desde bacterias y protozoos de animales. Sus obras, publicadas a través de la Royal Society británica, acarrearon todo tipo de experimentos.

Un hito de la microbiología del siglo XIX fue la pasteurización. Pasteur, esforzándose por comprender más sobre las bacterias, logró producir en el proceso un método para tratar los objetos con altas temperaturas para eliminar los patógenos. También se observa que Robert Koch, contemporáneo de Pasteur, desarrolló en ese momento trabajos relacionados con enfermedades derivadas de microorganismos específicos.

Lo que hizo de la microbiología un campo tan joven fue su dependencia de los avances tecnológicos. Sin embargo, los siglos XX y XXI han sido testigos de la implementación y mejora de todo tipo de pruebas de microorganismos con la ayuda de la tecnología informática. La bioquímica y la genética han contribuido por su parte a ampliar el conocimiento que tenemos sobre las formas de vida simples y a deshacernos de las enfermedades infecciosas y encontrar curas. También se ha descubierto información importante sobre el metabolismo y la nutrición gracias a los avances tecnológicos. Los campos que abarca esta rama de la biología son:

  • Microbiología general
  • Morfología
  • Neurociencia
  • Neurobiología
  • Nutrición
  • Fisiología
  • Microscopía
  • Metabolismo
  • Reproducción
  • Patogénesis
  • Genética o Biología Genética
  • Genómica
  • Ingeniería biológica

Para saber más sobre microbiología, consulta las posibles especializaciones en esta área.

Algunos conceptos básicos de biología

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Como biólogo, tendrás muchas salidas profesionales.

Independientemente de que tengas un trabajo de laboratorio, estudies un grado o simplemente te estés enfrentando a la biología del instituto, comprender y actualizar tus conocimientos sobre conceptos biológicos básicos puede ser extremadamente útil. La diversidad de materias en biología puede ser un poco intimidante, pues incluye de todo, desde conceptos generales de química hasta habilidades matemáticas.

A continuación, examinamos los conceptos básicos de cada rama de la biología y sus definiciones.

La biología celular es una parte integral a la hora de comprender la botánica. Todos los organismos vivos, incluidas las plantas, están formados por células. A continuación, te dejamos algunos de los términos que deberás comprender si estás estudiando materias relacionadas con la botánica.

Núcleo: estructura que se encuentra en la mayoría de las células, excepto en las bacterias y algunas algas, que se encarga de controlar y regular las actividades de la célula. Además, es donde se ubica la información hereditaria, o los genes.

Meiosis: proceso mediante el cual una célula germinal divide su núcleo para formar cuatro células sexuales o gametos. Cada gameto contiene solo la mitad de la cantidad de cromosomas que la célula madre original.

División celular: proceso bajo el cual las células se reproducen y que incluye la mitosis y meiosis.

Fitotrón: un tipo especial de invernadero que se utiliza para estudiar las plantas y su entorno.

Molécula: grupo de átomos enlazados que forman la unidad más pequeña de un compuesto químico, importante para comprender los procesos moleculares de las plantas.

La zoología constituye una parte fundamental de los estudios biológicos, pues incluye el conocimiento sobre la composición y el comportamiento de los animales. Algunos términos importantes para comprender en esta rama son:

Crianza selectiva: proceso mediante el cual los padres se eligen para reproducirse basándose en características particulares con el objetivo de producir descendencia más deseable.

Componentes hereditarios: la heredabilidad es una estadística que involucra una proporción de varianza fenotípica que se atribuye a la varianza genética.

En microbiología, encontrarás muchas definiciones. Sin embargo, lo fundamental es entender los ocho tipo de microorganismos que existen:

  • Bacterias (eubacterias, arqueas)
  • Algas
  • Hongos
  • Protozoos
  • Virus
  • Priones
  • Líquenes
  • Moldes de limo

Si estás interesado en saber cómo estos conceptos afectan los campos relacionados con los animales acuáticos, ¡descubre la biología marina!

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Elvira

Soy traductora y profesora de inglés, francés y español. Disfruto leyendo y viendo series de televisión cuando el tiempo libre me deja. «Tell me and I forget. Teach me and I remember. Involve me and I learn» - «Dime y lo olvido, enséñame y lo recuerdo, involúcrame y lo aprendo».