«No se puede pasar ni un solo día sin tener un impacto en el mundo que nos rodea. Lo que hacemos marca la diferencia, y tenemos que decidir qué tipo de diferencia queremos hacer». - Jane Goodall

A lo largo de su historia, la ecología ha adoptado diferentes nombres, entre los que encontramos bioecología, bionómica y biología ambiental. Aunque resulte confuso realizar un seguimiento de las diferentes disciplinas relacionadas con el estudio de los organismos vivos, debido a la diversidad de especializaciones y ramas dentro de las ciencias biológicas, comprender la definición de ecología puede ser bastante simple.

La ecología no solo se encarga de delinear las estructuras y funciones de los seres vivos, sino también de sus entornos. Esto implica que los ecologistas pueden trabajar en todos los ámbitos, desde la agricultura sostenible, la restauración de hábitats naturales, investigaciones microbianas... básicamente cualquier cosa que haga referencia al mundo natural.

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¿En qué consiste la ecología?

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Las ciencias basadas en la observación han existido desde los orígenes de la civilización.

Si estás estudiando ecología, ya sea a nivel de grado o máster, quizá ya hayas podido crear tu propia definición de lo que es exactamente la ecología e incluso llegado a ver qué tipo de implicaciones sociales y políticas tiene dicha disciplina. Sin embargo, es importante echar un vistazo a la historia de la interacción de esta disciplina con las diversas ramas que encontramos dentro de los estudios de biología.

La evolución de la disciplina de la ecología comienza con el creciente interés tanto por la biodiversidad como por comprender a los organismos en su hábitat o ecosistema. Comprenderlo todo, desde los organismos terrestres y bióticos hasta la sostenibilidad de un recurso natural o más, se ha convertido en un tema central dentro del ámbito de la ecología.

Aunque la historia de la disciplina se remonta a la antigüedad, el concepto de «modelar» un sistema ecológico o el impacto ambiental es una idea relativamente nueva y se ha vuelto extremadamente importante tanto para comprender como para mejorar las condiciones ambientales.

El término ecología en realidad proviene de la palabra griega oikos, que significa «hogar». Todo un cambio en términos de las implicaciones de la ecología. Históricamente, los seres humanos han dependido de la ecología para sobrevivir. La relación entre los organismos y su entorno, fuera seres vivos o no, fue la base para comprender las cosechas, los ciclos estacionales y las prácticas medicinales básicas.

Relacionar esta práctica con una palabra como «hogar» siglos después, en el siglo XIX, nos hizo darnos cuenta de que la ecología estaba estrechamente ligada con el comportamiento y la vida humana, es decir, la ecología podía penetrar incluso en la economía, en relación con cosas como los presupuestos de energía y los esfuerzos de conservación de la vida silvestre. Esta es también una de las razones por las que la ecología como disciplina está estrechamente relacionada con los gobiernos, ya que la medición y el mantenimiento de parques, lagos y comunidades urbanas suelen ser una responsabilidad directa de los municipios y estados en los que se encuentran.

Si te interesa obtener más información sobre este tipo de ciencias biológicas, o simplemente quieres estudiar ecología, sigue leyendo.

¿Cómo son los estudios de ciencias medioambientales?

Como ya hemos comentado, la ecología, como muchas áreas de estudio que forman parte de la biología, puede adoptar numerosas formas debido a su naturaleza interdisciplinaria. Esto se traduce en que hay muchas áreas de estudio diferentes en las que podría centrarse la ecología en un momento en particular.

Por otro lado, aunque hay numerosos enfoques a la hora de abordar el estudio de la ecología, puede ser extremadamente útil comenzar por definir las diferentes ramas que encontramos dentro de la ecología. Desde la genética y el desarrollo celular hasta los aspectos evolutivos de la ciencia, la ecología penetra en muchos campos diferentes, como ilustran algunos de los ejemplos que te dejamos a continuación.

Ecología y evolución

Uno de los momentos más importantes de la historia de la ecología fue el desarrollo de la teoría evolutiva. Esta teoría nació a partir del trabajo de Charles Darwin en el siglo XIX, postulando que los organismos nacen mediante un proceso llamado evolución. Este concepto integró en su definición el término «selección natural», que hace referencia al proceso mediante el cual los organismos con características más beneficiosas sobreviven más que los que no las tienen y, por lo tanto, transfieren estas características a su descendencia.

Por supuesto, esta teoría fue aplicada por muchos profesionales a otros campos como la botánica, con el fin de facilitar la comprensión de la relación de las plantas con sus entornos, y la microbiología; sin embargo, fue la ecología la que experimentó la mayor mejora. El estudio de la evolución de especies y entornos ha mejorado gracias a los avances en tecnología.

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Comprender cómo se comportan los microorganismos y su papel en el medioambiente es fundamental para la medicina.

Ecología de poblaciones

Este campo de estudio trata de facilitar la comprensión de los procesos y eventos que afectan los flujos de poblaciones animales y vegetales. Aunque pueda parecer alejado de la vida cotidiana, en realidad sirve para combinar el aprendizaje y la experiencia al mismo tiempo. La ciudad en la que vives, por ejemplo, tiene muchas conexiones con las poblaciones de animales que la habitan en la actualidad.

Esto no se limita a los animales, las plantas también forman parte de la ecología de poblaciones. Por ejemplo, los geógrafos suelen tener en cuenta las especies de plantas al identificar territorios específicos. Factores como la contaminación, el desarrollo de las ciudades, las mutaciones genéticas y otros procesos de microorganismos, así como la actividad humana, pueden afectar este campo.

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Ecología comunitaria

Esta rama de la ecología suele ir de la mano de la ecología de poblaciones. Esto se debe a su área de estudio, que tiene que ver con la función y organización de las especies en áreas geográficas y hábitats particulares. Una comunidad biológica se define a partir de la interacción de diferentes especies entre sí.

Dentro de este campo, encontrarás herramientas como pirámides tróficas y representaciones gráficas de flujos de energía. Algunos ejemplos comunes que probablemente encontrarás en el estudio de la ecología son la representación de la fotosíntesis y las redes tróficas. Este campo de estudio es de suma importancia para trabajar en el mundo de la conservación.

Dinámica poblacional

La dinámica de poblaciones está vinculada con la ecología de poblaciones. Sin embargo, este término tan específico se refiere al número real de individuos dentro de una población y cómo ese número va variando con el tiempo. Aunque es más probable que te topes con este tema en cursos más especializados de biología y ecología, se trata de un campo dinámico que combina el poder de los principios biológicos y matemáticos.

Este campo depende particularmente de las representaciones gráficas de poblaciones. Por ejemplo, es probable que estés familiarizado con diferentes teorías y gráficos sobre el crecimiento de la población en humanos; el ejemplo más obvio es la información del censo proporcionada por organismos nacionales e internacionales.

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Ciencias medioambientales

Aunque podamos intercambiar en muchas ocasiones los conceptos de ciencias medioambientales y ecología en relación con la comprensión de los campos de estudio, es importante señalar que la ciencia medioambiental también puede considerarse como un campo propio y, a menudo, colabora con otros ámbitos relacionados con el estudio de animales o de plantas.

Esta rama particular de la ecología constituye una red de estudio interdisciplinaria, que incluye a la ecología, la química, la física, la geología y la ingeniería. No debe confundirse con los estudios ambientales, que tratan exclusivamente de la relación que el ser humano tiene con el medio ambiente.

La ciencia medioambiental, sin embargo, reúne una serie de aspectos más cuantitativos y resulta muy interesante si te gustaría aprender más sobre la ecología pero también sobre otros campos como la economía y las matemáticas.

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La ecología ha abierto un abanico de posibilidades laborales.

Biología de la conservación

Gracias a muchos de los líderes mundiales del mundo, esta disciplina ha experimentado un aumento en popularidad dentro de los medios de comunicación. El principal objetivo de la biología de la conservación es utilizar un enfoque multidisciplinario para abordar el aumento y la disminución de la diversidad biológica.

Los científicos que trabajan dentro de esta disciplina usan información teórica para aplicarla a la resolución de problemas como la sobreexplotación y la pérdida y fragmentación del hábitat. Puesto que esta disciplina requiere un vasto conocimiento sobre ecosistemas y hábitats, así como sobre las habilidades para cuantificarlos, es importante saber tanto de ecología como de matemáticas analíticas o economía.

¿Y si estudias la biología de la vida silvestre?

¿Cuáles son las mejores universidades para estudiar ecología?

Las mejores escuelas, en cuanto a los estudios de ecología se refiere, obviamente dependerán de la especialización que quieras hacer. Algunas de las mejores escuelas de ecología de todo el mundo para realizar estudios relacionados con el medio ambiente son:

  • Universidad de California Berkeley (Estados Unidos)
  • Universidad y Centro de Investigación de Wageningen (Países Bajos)
  • Universidad de Stanford (Estados Unidos)
  • Instituto Federal Suizo de Tecnología de Zúrich (Suiza)
  • Universidad de Oxford (Reino Unido)

Si tu objetivo es quedarte en España, deberás saber que hay muchas opciones:

  • Estudiar un Grado en Paisaje en la Universidad de Santiago de Compostela (Galicia)
  • Cursar un Grado en Ciencias Ambientales, que encontrarás en prácticamente todas las universidades de España
  • Realizar un Curso de Experto en Gestión Medioambiental, como el que ofrece la Universidad de la Rioja
  • Hacer un Máster en Toxicología Ambiental y Evaluación de Riesgos, como el que ofrece la Universidad Rey Juan Carlos (Madrid)
  • Realizar un Doctorado en Ecología, Conservación y Restauración de Ecosistemas, programa que podrás realizar, por ejemplo, en la Universidad de Alcalá de Henares (Madrid)
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Posibles carreras profesionales dentro de los estudios medioambientales

Por suerte, encontrarás numerosos trabajos dentro del ámbito de la ecología debido a su interacción con muchas otras disciplinas. Si estás interesado en convertirte en científico en el ámbito de la ecología y estás buscando soluciones dinámicas e integradoras para las preocupaciones más urgentes de la actualidad, este podría ser el campo ideal para ti.

Aunque ser biólogo también implica trabajar en laboratorios, ser ecologista no se queda atrás, ya que los ecologistas participan en investigaciones, tanto a nivel molecular como a nivel de organismos de mayor tamaño.

Si te interesa trabajar en este mundo de la ecología, debes saber que tu salario dependerá de la especialización que tengas. Por ejemplo, mientras que los científicos ambientales ganan en torno a los 20.000 euros al año, los hidrólogos pueden llegar a ganar hasta los 30.000 euros al año. Para ir abriendo boca, a continuación, te dejamos algunas de las opciones de carrera que se abrirán ante ti si tienes una formación en ecología:

  • Ingeniería medioambiental
  • Conservación
  • Pesca
  • Biogeografia
  • Servicios de los ecosistemas
  • Silvicultura

Ya sabes, toma el camino que quieras, pero con motivación y esfuerzo, conseguirás lo que te propongas.

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Elvira

Soy traductora y profesora de inglés, francés y español. Disfruto leyendo y viendo series de televisión cuando el tiempo libre me deja. «Tell me and I forget. Teach me and I remember. Involve me and I learn» - «Dime y lo olvido, enséñame y lo recuerdo, involúcrame y lo aprendo».